'Lady Engineer' som tog smärtan ur tåget

Olive Wetzel Dennis 1947, med några förslag på hur man kan förbättra en ny Baltimore och Ohio Railroad buffet bil. Med tillstånd av B& O Railroad Museum

om du hade ridit Baltimore & Ohio Railroad i amerikanska nordöstra någon gång på 1920-eller 30-talet, kanske du har märkt en passagerare som verkade ovanligt investerad i sin miljö. Medan du snoozed genom Cincinnati, eller tittade ut genom fönstret vid den närmande Chicago skyline, mätte den här kvinnan noggrant höjden på sätena, eller lägger tygprover över dem för att kontrollera färgerna.

när du valde din kvällsmat i matsalbilen kanske du har sett hennes provtagning varje enskilt objekt som erbjuds. Nästa morgon, när du blearily lämnade din våningssäng, hon kanske har hälsat dig, och frågade dig hur du sov.

detta var Olive Wetzel Dennis, världens första ”Serviceingenjör.”Under en tid då få kvinnor ens satte fot på tåg, än mindre hjälpte till att designa dem, tillbringade Dennis större delen av sin tid på rälsen för B&O och tänkte på sätt att förbättra den genomsnittliga resenärens upplevelse. Under sin decennier långa karriär introducerade ”Lady Engineer”, som hon kallades, många förbättringar av företagets järnvägar-från fotstöd och vilstolar till speciella ventilatorer som hon designade själv. Som Baltimore Sun uttryckte det år efter hennes död, ”tog hon smärtan ur tåget.”

A B& o matsalbil 1940. FPG / Archive Photos / Getty Images

även om hon gick in i fältet sent i livet var Dennis ”en född ingenjör”, säger historikern Sharon Harwood, som ofta presenterar Dennis liv på B&O Railroad Museum i Baltimore. Som barn, när släktingar gav henne dockor att leka med, byggde hon hus och möbler för dem istället. Om hon kom sent hem från skolan var det troligt att hon hade slutat prata butik med lokala byggnadsarbetare.

1896, när Dennis var 10, gav hennes far—stolt, men också trött på att hans dotter slog upp sin träbearbetningsutrustning—henne en egen verktygssats. Hon fick snabbt arbeta med att bygga en nedskalad spårvagn för sin yngre bror, ”komplett med platser som skulle vända, steg som rörde sig upp och ner och en svängbar stolpe.”

Dennis gick till Baltimores Goucher College och sedan till Columbia University i New York. Hon tillbringade sedan ett decennium undervisning matematik vid en teknisk high school i Washington, D. C. Under hela tiden berättade hon senare The Sun, ” tanken på Civilingenjör skulle bara inte lämna mig.”År 1919 anmälde hon sig till ett magisterprogram i civilingenjör vid Cornell University. Hon tog examen våren 1920 och slog ut den tvååriga läroplanen på hälften av den tilldelade tiden och blev den andra kvinnan som någonsin fick den examen. När hon gick upp till pallen på examensdagen, en man i publiken skrek tydligen ut, ”vad kan en kvinna göra inom teknik?”

Dennis och två andra ingenjörer, på jobbet i b&O: S maskintekniska avdelning 1947. Med tillstånd av B& O Railroad Museum

en oförskämd fråga—men om du anser tidens tenor, inte en helt löjlig. Railroading i synnerhet ”har alltid varit en manlig industri, botten till toppen”, säger Harwood. Även om kvinnor arbetade som stationshållare, restaurangpersonal och kontorspersonal*-och så småningom under första världskriget som metallarbetare och rörmontörer—var det ganska oerhört för en att luta sig över en ritning. Så när Baltimore & Ohio Railroad anställde Dennis, som föredragande i bridge engineering department, vände huvuden. One Evening Sun artikel-rubriken ”Kvinna Civil Engineer har Tekniskt arbete” – beskrivs Dennis som ” en av de få praktiserande kvinna civilingenjörer i landet och, så vitt det är känt, den enda i Baltimore.”

även om Dennis alltid sa att hennes medarbetare respekterade henne, ger artikeln en bra uppfattning om vilken typ av övergripande miljö hon mötte. ”Kvinnor ska inte ha matematiska sinnen, du vet,” informerar Evening Sun reporter Dennis vid ett tillfälle. Senare, han beskriver henne som” inte av mannish typ, ”och informerar läsarna att hon är en bra sångare, kan darn en strumpa, och” är inte rädd för möss eller ormar, men har en bestående skräck av buggar.”

den här typen av saker satte inte Dennis tillbaka. (Som hon själv en gång uttryckte det, ”det finns ingen anledning att en kvinna inte kan vara ingenjör helt enkelt för att ingen annan kvinna någonsin har varit en.”) Strax efter att hon började sitt jobb designade hon sin första järnvägsbro i Painesville, Ohio. Inom ett år hade hon fått sig ett möte med Daniel Willard, järnvägspresidenten.

för första gången i sitt liv, Dennis befann sig i en situation där hennes kön sågs som en professionell tillgång snarare än en skuld. Som Amerikas vägar fyllda med bilar och bussar kämpade B&O för att behålla passagerare, och Willard hade beslutat att domstolen en demografisk som de tidigare hade förbisett. ”Jag fick höra att få ideer som skulle få kvinnor att vilja resa på vår linje”, påminde Dennis senare. Willard arbetade under antagandet, fortsatte hon, att ” om kvinnor gick på det, män skulle följa.”Han utsåg Dennis till en helt ny position, vilket innebar att komma med nya ideer för att jämna ut resan. Hon var nu B& O: s första ” ingenjör av Service.”

för att förbättra passagerarupplevelsen måste Dennis naturligtvis ha en massa passagerarupplevelser själv. Och så under de kommande åren tillbringade hon mycket av sin tid på rälsen. Hon skulle ta en b&o träna hela vägen till slutet av linjen, gå av och hoppa omedelbart på en som går tillbaka i andra riktningen. Hon reste också uttömmande på rivaliserande tåg, inklusive Pennsylvania Railroad och New York Central.

allt sagt, under sin karriär reste Dennis någonstans mellan en kvart och en halv miljon miles och identifierade och löste problem hela vägen. Omklädningsrum för trånga? Hon utvidgade dem och lade till pappershanddukar, flytande tvål och engångskoppar. Fönsterstolar för dragiga? Hon uppfann en ventilator som stabiliserade temperaturer, och höll cinders ute utan att blockera landskapet. ”En gång tog hon en resa till Chicago bara för att sova åt båda hållen”, rapporterade Baltimore Sun och testade ett madrassmärke på vägen dit och en på vägen tillbaka. Tack vare henne introducerade B&O 1931 världens första helt luftkonditionerade tåg.

Dennis ’ s china set, designad för B&o: s hundraårsjubileum 1927. Läs omdömen om B & O Railroad Museum

”Fröken Olive Dennis … är förmodligen världens största hushållerska,” började en annan reduktiv artikel i St.Louis Star and Times. I verkligheten var dock jobbet lika delar social forskning och designteknik. Även om hon ursprungligen fick höra att fokusera på kvinnliga resenärer, fann hon snart att alla passagerare ville ha förbättringar. När affärsmän berättade för henne att de hade planerat att förbereda sig för viktiga möten, men fortsatte somna efter att ha ätit i matsalbilen, lade hon sallader och soppor till middagsmenyn. Efter långa nätter i coach-awake den här gången—föreskrev hon (och hjälpte till att designa) vilstolar, dimbara taklampor och hela natten ombord lunchdiskar som serverade smörgåsar och kaffe.

”inga detaljer var obetydliga enligt hennes åsikt”, säger Harwood. När det inbyggda Kina förlorade sin glans designade hon en helt ny uppsättning, med natursköna platser avbildade i plattans centra och historiska tåg chugging längs utsidan. Andra förbättringar som hon gjorde inkluderar förenklade tidtabeller, lätt att rengöra klädsel, sjuksköterskor ombord, matsalskonfigurationer som eliminerade behovet av barnstolar för barn och kortare platser, så att alla kvinnor bekvämt kunde vila fötterna på golvet.

Dennis föredrog vissa av dessa jobb framför andra:” hon skulle hellre pussla över arrangemanget av dörrar och skåp för att undvika blockerade passager eller upptäcka brister i konstruktionen av en Pullman-kaj än att komponera ett färgschema för en ny klubbbil”, rapporterade New York Times. Men hon drog av båda. (På fritiden lutade hon sig in i sin vänstra hjärna och gick in i—och ofta vinnande—pusselkonkurrenser under nom de plume ”N. Jineer.”) Så småningom satte B&o henne ansvarig för att designa ett helt tåg, Cincinnatian, som införlivade alla hennes förbättringar, och som Harwood kallar ”hennes karriärs Krona.”

Cincinnatian, designad av Dennis och tas i bruk 1947. Dennis strömlinjeformade ”shroud” som täcker framsidan av tåget, vilket gör det lättare för mekaniker att reparera motorn. Underwood Archives / Getty Images

Dennis gick i pension 1951, vid 65 års ålder. Hon dog sex år senare i sitt hem i Baltimore. Under hela sin tid med B&o pratade hon med kvinnogrupper om sitt liv och karriär och uppmuntrade dem att driva sina intressen till högsta möjliga nivå. ”Det råder ingen tvekan om att andra kvinnor inspirerades av hennes passion för civilingenjör”, säger Harwood. ”Hon var en utmärkt förebild för att sträva efter och uppnå.”

hennes direkta arv är dock i stort sett osynligt. Dennis undertecknade de flesta av sina patent på järnvägen. Hennes namn visas inte i reklammaterial för Cincinnatian, tåget hon designade. Hon gick också omnämnda i annonserna företaget tog ut pracka de många nya bekvämligheter hon har sitt ursprung. Och som Harwood uttrycker det i sitt samtal, vet de flesta utanför järnvägsgemenskapen inte vem hon är.

så nästa gång du klättrar upp på ett tåg, sätter dig i din plats och befinner dig suck av lättnad, spara en tanke för Olive Dennis. Och om du stönar av smärta istället, Känn dig fri att tänka på henne ändå-hon skulle förmodligen ha fixat det.

*korrigering: Vi hänvisade ursprungligen till kvinnor som anställdes som järnväg ” präster.”Medan tågresor kan vara en helig upplevelse, var det inte vad vi menade.

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras.