Optograms and criminology: science, news reporting, and fanculous novels

Una persistente leggenda urbana del XIX secolo era la nozione che le immagini fotografiche dell’oggetto o della persona visti per l’ultima volta sarebbero state conservate agli occhi dei morti. Questa nozione popolare ha seguito gli sviluppi tecnologici (il dagherrotipo e l’oftalmoscopio) che hanno preceduto di decenni una comprensione di base della fisiologia retinica. Dal 1876 al 1877, Boll descrisse lo sbiancamento fotochimico della retina e produsse un’immagine retinica grezza che rimase brevemente visibile dopo la morte in un animale sperimentale. Dal 1877 al 1881, Kühne elaborò i processi coinvolti nella trasduzione fotochimica e creò immagini retiniche più complesse, o “optogrammi”, che erano visibili dopo la morte di animali da esperimento in particolari circostanze di laboratorio. Nel 1880, Kühne riportò il primo “optogramma” umano quando esaminò gli occhi dopo l’esecuzione statale di un assassino condannato. Sebbene il lavoro di questi fisiologi aumentasse l’interesse pubblico per l ‘ “optografia” come potenziale strumento nelle indagini forensi, Kühne e il suo studente, Ayres, conclusero dopo una vasta serie di indagini che l’optografia non sarebbe mai stata utile a questo scopo. Tuttavia, a causa dei precedenti risultati allettanti, l’optografia divenne una considerazione frequente nelle notizie speculative di sensazionali omicidi irrisolti, e come dispositivo di trama in opere di finzione, alcune piuttosto fantastiche. I ritratti fittizi includevano opere di Rudyard Kipling e Jules Verne. Nonostante la denuncia dell’optografia per le indagini forensi da parte di Kühne e di numerosi medici, il pubblico e i mass media hanno continuato a premere per l’esame della retinae delle vittime di omicidio fino al ventesimo secolo, in particolare in casi irrisolti di alto profilo.

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