Pallas Est Si Fortement Cratérisé Qu’Il Ressemble À Une Balle De Golf Astéroïdale

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les chercheurs ont déterminé être l’objet le plus fortement cratérisé de la ceinture d’astéroïdes.

Image reproduite avec l’aimable autorisation des chercheurs

De nouvelles observations de Pallas, le troisième plus grand astéroïde de la ceinture principale, révèlent un monde minuscule qui est tellement parsemé de cratères qu’il ressemble à une balle de golf haut de gamme, peut-être un Titleist ou un Top-Flite.

« De nombreuses grandes caractéristiques d’impact, dont plusieurs cratères à pics centraux, sont omniprésentes sur Pallas, formant une surface rappelant une « balle de golf » », notent les astronomes détaillant les observations dans un article paru dans la revue Nature Astronomy.

Les observations – effectuées sur une période de deux ans par le Très Grand télescope (VLT) de l’Observatoire Européen Austral (ESO) au Chili — repèrent 36 cratères de plus de 30 kilomètres de diamètre – environ un cinquième du diamètre du cratère de Chicxulub, dont l’impact initial a probablement tué les dinosaures il y a 65 millions d’années, note le Massachusetts Institute of Technology (MIT). Certains seraient aussi grands que 120 km de diamètre. Les cratères, qui couvrent environ 10% de la surface de l’astéroïde, indiquent une histoire de collision très violente au cours des quelques milliards d’années d’existence de l’astéroïde.

« L’orbite de Pallas implique des impacts à très grande vitesse », explique Michaël Marsset, auteur principal de l’article et post-doctorant au Département des Sciences de la Terre, de l’Atmosphère et des planètes du MIT. « A partir de ces images, nous pouvons maintenant dire que Pallas est l’objet le plus cratérisé que nous connaissions dans la ceinture d’astéroïdes. C’est comme découvrir un nouveau monde. »

Environ un septième de la taille de notre Lune, le MIT rapporte que pendant des siècles, les astronomes ont remarqué que l’astéroïde orbite le long d’une trajectoire significativement inclinée par rapport à la majorité des objets de la ceinture d’astéroïdes.

Une solution est que la surface pilée de Pallas est le résultat de l’orbite asymétrique de l’astéroïde, explique le MIT. Alors que la plupart des objets de la ceinture d’astéroïdes se déplacent à peu près sur la même trajectoire elliptique autour du Soleil, l’orbite inclinée de Pallas est telle que l’astéroïde doit se frayer un chemin à travers la ceinture d’astéroïdes selon un angle, explique l’institut.

« Pallas subit deux à trois fois plus de collisions que Cérès ou Vesta, et son orbite inclinée est une explication simple de la surface très étrange que nous ne voyons sur aucun des deux autres astéroïdes », a déclaré Marsset dans un communiqué.

L’équipe a également trouvé un impact important, d’environ 400 kilomètres de large, qui selon leurs simulations pourrait être le résultat d’une collision il y a environ 1,7 milliard d’années par un objet d’une largeur comprise entre 20 et 40 kilomètres, explique le MIT. Cet impact pourrait être responsable de la famille de fragments que l’on voit aujourd’hui derrière Pallas, indique l’institut.

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( Instrument de recherche sur les exoplanètes à contraste élevé Spectro-Polarimétrique), installé sur le Very Large Telescope (VLT) de l’ESO à l’Observatoire de Paranal, au Chili. Ces vues étonnamment détaillées révèlent quatre des millions de corps rocheux de la ceinture principale d’astéroïdes, un anneau d’astéroïdes entre Mars et Jupiter qui sépare les planètes internes rocheuses du Système solaire des planètes externes gazeuses et glacées.

ESO/Vernazza et al.

 » La fouille de l’équateur pourrait très bien se rapporter à la famille actuelle de fragments de Pallas « , a déclaré le co-auteur de l’étude, Miroslav Brož, de l’Institut astronomique de l’Université Charles de Prague, dans un communiqué.

Les observations ont également révélé une tache lumineuse extrêmement grande dans l’hémisphère sud de Pallas qui pourrait être riche en dépôts de sel exposés à la suite d’un ancien impacteur, explique le MIT.

Une preuve à l’appui de cette hypothèse pourrait provenir des Géminides — une pluie annuelle de météores terrestres qui seraient des fragments de l’astéroïde Phaéthon, lui-même considéré comme un fragment échappé de Pallas, explique l’institut. Les astronomes ont depuis longtemps noté une gamme de teneurs en sodium dans les douches de géminides, dit le MIT, que Marsset et ses collègues postulent maintenant peut-être provenir de dépôts de sel dans Pallas.

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