Optogrammes et criminologie: science, reportages et romans fantaisistes

Une légende urbaine persistante du XIXe siècle était l’idée que des images ressemblant à des photographies de l’objet ou de la personne vu pour la dernière fois seraient préservées aux yeux des morts. Cette notion populaire a suivi les développements technologiques (le daguerréotype et l’ophtalmoscope) qui ont précédé par des décennies une compréhension de base de la physiologie rétinienne. De 1876 à 1877, Boll décrit le blanchiment photochimique de la rétine et produit une image rétinienne brute qui reste brièvement visible après la mort chez un animal expérimental. De 1877 à 1881, Kühne a élaboré les processus impliqués dans la transduction photochimique et créé des images rétiniennes plus complexes, ou « optogrammes », visibles après la mort d’animaux de laboratoire dans des circonstances de laboratoire particulières. En 1880, Kühne a rapporté le premier « optogramme » humain lorsqu’il a examiné les yeux après l’exécution par l’État d’un meurtrier condamné. Bien que le travail de ces physiologistes ait accru l’intérêt du public pour « l’optographie » en tant qu’outil potentiel dans les enquêtes médico-légales, Kühne et son étudiant, Ayres, ont conclu après une longue série d’enquêtes que l’optographie ne serait jamais utile à cette fin. Néanmoins, en raison des résultats alléchants antérieurs, l’optographie est devenue une considération fréquente dans les reportages spéculatifs sur des meurtres sensationnels non résolus, et en tant que dispositif d’intrigue dans des œuvres de fiction, certaines assez fantastiques. Les représentations fictives comprenaient des œuvres de Rudyard Kipling et Jules Verne. Malgré la dénonciation de l’optographie pour les enquêtes médico-légales par Kühne et par de nombreux médecins, le grand public et les médias ont continué à faire pression pour l’examen des rétines des victimes de meurtre bien au cours du XXe siècle, en particulier dans des affaires non résolues très médiatisées.

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