Olivia Tourney Flatto

Par Daniel Dunaief

Ce ne sont pas des jumeaux tout à fait étonnants, mais un jour, le travail dévoué des scientifiques de mari et femme Christopher Vakoc et Camila dos Santos peut aider les gens à lutter contre une gamme de cancers, de la leucémie au cancer du sein.

Professeur adjoint au Cold Spring Harbor Laboratory, dos Santos a récemment remporté le prestigieux et très convoité prix Pershing Square Sohn. Dos Santos, qui étudie le cancer du sein, recevra des fonds de 200 000 $ par année pendant les trois prochaines années. Elle a remporté le même prix que son mari, professeur agrégé au Cold Spring Harbor Laboratory, recueilli deux ans plus tôt pour ses travaux utilisant la technique d’édition de gènes CRISPR pour étudier les voies moléculaires impliquées dans la leucémie.

Dos Santos et Vakoc sont la première famille de lauréats des cinq années de soutien à la recherche de la Fondation Pershing Square dans la région de New York. »Le conseil d’administration a été très impressionné par l’originalité de son approche et par sa réflexion à ce sujet », a déclaré Olivia Tournay Flatto, présidente de la fondation. « Il y avait beaucoup de données à un stade précoce qui indiqueraient que les observations qu’elle fait sont intéressantes à poursuivre, mais que les National Institutes of Health ne financeraient pas. Nous avons senti que c’était quelque chose dont nous voulions faire partie. »

Dos Santos étudie les changements épigénétiques qui protègent les femmes du cancer du sein si elles tombent enceintes avant l’âge de 25 ans. Les femmes qui ont une grossesse avant cet âge limite ont une diminution de 30 à 40% du cancer du sein, même des décennies après leur grossesse.

Dos Santos s’est penché sur ce processus, cherchant pourquoi certaines femmes enceintes avant cet âge développent encore un cancer du sein plus tard dans la vie.

Le scientifique de Cold Spring Harbor explore comment les infections bloquent les effets protecteurs de la grossesse. Elle n’a pas défini le panel d’infections qui pourraient influencer le risque de cancer avant ou après la grossesse. L’hypothèse dans son travail est que « l’ensemble du processus qui combat l’inflammation pourrait changer les cellules mammaires », ce qui pourrait « enlever l’avantage qu’apporte la grossesse. »

Si elle prouve sa théorie – selon laquelle les changements dans l’inflammation pourraient retirer des avantages d’une grossesse précoce — elle pourrait définir les changements dans les protéines et les gènes comme des biomarqueurs pour prédire le risque de cancer du sein, même en cas de grossesse précoce. L’un des défis du processus de candidature en trois étapes pour ce prix a été d’expliquer à un groupe d’experts en quoi ce qu’elle fait était différent de ce que les autres poursuivent. Son approche consiste à examiner les cellules avant et pendant le processus de transformation en cellules cancéreuses. Cette stratégie a conduit à l’hypothèse actuelle, qui a été à la base de sa candidature pour ce prix.

Pour étudier le cancer du sein, dos Santos a récemment développé un modèle murin dans son laboratoire, afin de voir comment la grossesse modifie les lésions pré-malignes. Lorsque les souris qu’elles étudient ont un gène qui se transformerait en cancer, certaines d’entre elles ne développent pas de cancer si elles ont déjà été enceintes. Ces souris qui n’ont pas été enceintes développent un cancer. Elle utilise ce modèle de souris pour poser des questions sur la façon dont la grossesse modifie une cellule de telle sorte que les oncogènes ne peuvent pas opérer pour transformer une cellule en cancer.

« Nous étudions non seulement le fonctionnement de la prévention, mais nous apprenons également quels signaux brisent cette prévention », a déclaré dos Santos.

Dos Santos a utilisé les expériences sur des modèles murins pour tester un élément inhabituel de la résistance au cancer du sein chez l’homme. Les femmes qui atteignent leur deuxième trimestre avant 25 ans, mais qui ne donnent pas naissance à un enfant, ont la même résistance, des décennies plus tard, au cancer du sein. Les souris dont la grossesse dure jusqu’à l’équivalent du deuxième trimestre présentent également des avantages épigénétiques similaires.

Elle a testé des souris qui ont une pseudo-grossesse — qui ont des taux d’hormones de grossesse plus élevés sans être enceintes – pour voir si un environnement de grossesse similaire transmettrait la même résistance. « Même dans ces cas, sans fœtus, sans embryon, sans naissance et sans allaitement, nous voyons que l’épigénétique change », a déclaré dos Santos. La scientifique prévoit d’utiliser les fonds de ce prix pour réaliser des expériences de haute technologie, telles que des modèles unicellulaires et de souris multiples et des analyses de tissus humains qu’elle n’aurait pas pu aborder sans le financement.

Dos Santos est reconnaissante pour le financement, qu’elle a dit qu’elle n’aurait pas pu obtenir par d’autres moyens en fonction de « l’étape que nous sommes en ce moment », a-t-elle déclaré. Le travail est « risqué » et « provocateur », mais c’est aussi « des idées et des expériences et des approches hors des sentiers battus. »

Quand elle rassemble toutes les variantes, le résultat risqué pourrait être bénéfique, conduisant à une meilleure compréhension de la façon de copier ou, peut-être, de comprendre la nature pour tenter de guérir ou de prévenir le cancer.

Dos Santos a déclaré qu’elle avait appris l’existence du prix alors qu’elle était dans un train en route pour la Jamaïque, où elle prenait un vol pour Washington, D.C. Elle a dit qu’elle s’était transformée en « machine à envoyer des SMS », partageant la bonne nouvelle avec tout le monde, y compris son mari Vakoc, qui l’a appelée dès qu’il a vu la nouvelle.  » Il était super heureux « , se souvient-elle.

Elle a déclaré que Vakoc était particulièrement utile pour discuter du travail et pour regarder leurs fils Lucas et Marcus qui ont respectivement 8 et 5 ans. Elle a également reçu une aide inattendue de sa part avant un vaste processus de sélection des finalistes de sept à huit minutes.

Elle lui a posé des questions au sujet de l’entrevue, et il s’est souvenu qu’il y avait cinq personnes dans le public et qu’il n’avait pas eu beaucoup de questions. Lorsqu’elle est apparue pour son interview, elle a vu environ 25 personnes dans le public et a reçu de nombreuses questions. D’une certaine manière, dit-elle, son souvenir de son expérience l’a peut-être aidée, car elle n’a pas eu le temps de s’inquiéter de la taille du public ou du nombre de questions.

Dos Santos a déclaré que leurs fils sont fiers de leurs parents pour avoir remporté des prix pour leur travail sur le cancer.

Lorsque ses fils sont contrariés par dos Santos, ils avertissent parfois, reflétant la menace de leurs parents d’enlever la télévision, qu’ils vont « enlever votre épigénétique. »

Dos Santos a déclaré que le couple maintient un équilibre sain entre le travail et la vie personnelle. Elle est reconnaissante du soutien de son mari, ainsi que de l’environnement et de l’expertise du laboratoire Cold Spring Harbor.

« Ici, au laboratoire, nous avons non seulement la technologie pour faire avancer cela, mais nous avons également un corps de scientifiques assez exceptionnel qui sont très collaboratifs », a-t-elle déclaré.

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