L’hiver rigoureux vous fait des ravages? Soyez heureux de ne pas être un opossum

Il a des yeux perplexes, une bouche pleine de dents acérées et une longue queue de rat.

Et vous risquez bientôt d’en rencontrer un qui vous siffle dans votre garage ou qui se trouve sur la route devant votre voiture.

Mais ayez pitié de l’humble opossum. L’hiver a été long et difficile pour le seul marsupial du Maine, et ils ont juste froid et faim.

« Ils ne réussissent pas bien dans nos régions pour des raisons évidentes », a déclaré Lauren Masellas, responsable du contrôle des animaux à Sanford. « Ils ont toutes ces parties du corps nues – la queue, les oreilles, les pieds. Ils ne sont pas vraiment construits pour les hivers du Maine. »

Le froid extrême et la neige profonde de cet hiver ont fait des ravages évidents, les opossums affamés se présentant dans les hangars, les garages et les poubelles, parfois au milieu de la journée lorsque les opossums se reposent normalement et à l’abri des regards. Et avec le manteau neigeux tenace limitant leur capacité à se nourrir et à se déplacer, ils errent le long des routes et s’aplatissent en grand nombre.

« La quantité de roadkill au cours des deux dernières semaines a été un peu déprimante », a déclaré Doug Hitchcox, naturaliste chez Maine Audubon à Falmouth. « C’est probablement exagéré à cause des profondeurs de neige cette année, mais cette période de l’année est vraiment difficile pour beaucoup de ces mammifères (qui) sont juste en mouvement en ce moment. »

La saison hivernale qui se termine officiellement vendredi a été un défi, même pour de nombreux petits mammifères mieux établis et mieux équipés du Maine. Les agents municipaux de contrôle des animaux ont déclaré mercredi qu’ils recevaient de nombreux appels au sujet de renards malades, de mouffettes et de ratons laveurs, par exemple.

Mais les opossums ne sont ni bien équipés pour nos conditions météorologiques ni bien établis dans une grande partie du Maine. En fait, ils ne sont devenus résidents du sud du Maine qu’au cours des dernières décennies et sont rarement vus aussi loin au nord que Waterville ou Bangor.

Les opossums – ils sont souvent simplement appelés « opossums– – sont les seuls marsupiaux indigènes d’Amérique du Nord, ce qui signifie que les femelles ont des poches pour porter leurs bébés.

Ce sont des habitants plus naturels d’Amérique centrale, du Mexique et du sud des États-Unis, où ils sont aussi parfois chassés pour la viande. En fait, le nom officiel de l’espèce est l’opossum de Virginie.

LA MIGRATION RÉCENTE VERS LE MAINE

Au cours du siècle dernier, l’espèce a progressivement élargi son aire de répartition vers le nord, atteignant le sud du Maine au cours des 50 dernières années. L’expansion a été facilitée par la propagation des banlieues, qui fournissent une source de nourriture sous forme de tas de déchets et de compost. La migration dans le Maine a également probablement été facilitée par une série d’hivers doux au cours des dernières années – une série qui s’est terminée l’hiver dernier et celui-ci.

Les opossums sont principalement nocturnes, mais ils n’hibernent pas, ce qui signifie qu’ils doivent continuer à manger tout l’hiver pour survivre. Et leurs corps sont clairement conçus davantage pour la météo de février à Mexico qu’à Mexico, dans le Maine.

« Les opossums sont en quelque sorte célèbres pour avoir des engelures sur leur petit nez et leurs petites oreilles. Ils ne sont vraiment pas équipés pour le froid « , a déclaré Hitchcox.

Hitchcox fait partie de ceux qui ont reçu un flot d’appels ou de courriels au sujet des observations d’opossum au cours des deux dernières semaines. Les opossums peuvent avoir la taille d’un chat et ressembler à un rat, mais avec des dents pointues. Leur vue peut être effrayante, surtout quand ils apparaissent en plein jour parce qu’ils ont tellement faim.

« Ils ne sont certainement pas beaucoup à regarder », a déclaré Hitchcox. « La question No 1 est: « Sont-ils enragés? » »

Les opossums ne sont pas aussi sensibles à la rage que les renards ou les mouffettes, et il n’y a eu aucun cas d’opossum enragé dans le Maine au moins au cours des cinq dernières années, selon les archives de l’État. À moins qu’ils ne montrent d’autres signes de maladie – tels qu’un comportement agressif et une bouche moussante –, ils ont simplement faim, disent les experts de la faune.

Et, malgré leurs dents acérées, ils ne sont pas considérés comme une menace pour les animaux domestiques ou les personnes. Ils peuvent être bénéfiques car ils mangent des insectes et des souris.

Monique Barker de Topsham et ses trois enfants d’âge scolaire ont observé un opossum affamé, ou peut-être deux, qui est apparu autour de leur tas de compost dans leur cour cette semaine. « Nous les avons vus ces deux dernières nuits », a-t-elle déclaré.

La famille aime observer et en apprendre davantage sur la faune locale et n’a vu aucune preuve que les opossums veulent entrer dans le garage de la famille.

 » Nous essayons de les apprécier de loin « , a-t-elle déclaré mercredi au téléphone.  » Ils sont intéressants. Ce n’est pas l’animal le plus mignon. Wait Attendez, mes enfants disent qu’ils sont vraiment mignons. »

Bien que la gentillesse puisse être discutable, peu de gens diront qu’ils sont intelligents.

 » Ils sont vraiment stupides. Ils ont la mauvaise habitude de tomber dans les poubelles des gens « , a déclaré Masellas, responsable du contrôle des animaux à Sanford. « C’est probablement l’appel numéro 1 que je reçois. Ils tombent et ne peuvent pas sortir. »

UN MÉCANISME DE DÉFENSE AVEC UN ATTELAGE

Masellas a également dit qu’ils avaient tendance à s’évanouir si vous leur criez dessus. En effet, en plus de siffler, la principale tactique de défense de l’opossum consiste à se rouler sur le côté, à ouvrir la bouche et à apparaître comme un opossum mort.

Joshua Sparks, un réhabilitateur animalier de Sparks’ Ark Animal Services à New Gloucester, a déclaré que le mécanisme de défense bien connu est l’une des raisons pour lesquelles il y a eu tant de chantiers routiers ces derniers jours et semaines. « Quand un opossum voit une voiture arriver, elle ne s’écarte pas. Il reste là et joue mort « , a déclaré Sparks.

Du côté positif, le comportement peut également les rendre faciles à piéger et à enlever s’ils deviennent une nuisance. L’année dernière, Sparks a pu piéger un opossum gênant simplement en lui criant dessus jusqu’à ce qu’il soit mort. « Nous n’avons pas eu à lui tendre de pièges », a-t-il déclaré.

Alors que ceux qui savent à quoi les opossums du Maine ont été confrontés cet hiver disent que l’animal mérite une certaine sympathie, ils ne veulent pas non plus que les gens nourrissent les animaux affamés pour les aider. Cela peut faire plus de mal que de bien à long terme, disent-ils.

 » C’est la nature. Cela arrive. Ce sera la survie du plus apte « , a déclaré Hitchcox, le naturaliste Audubon. « Je ne voudrais pas voir ces animaux devenir dépendants d’une personne. »

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