Les scientifiques nomment de nouvelles espèces de poissons dans le Papahanaumokuakea d’Hawaï d’après Obama

HONOLULU — Alors qu’il faisait de la plongée sous-marine parmi les coraux des profondeurs du Pacifique en juin, le biologiste marin Richard Pyle a espionné un minuscule poisson de la taille d’une voiture de course jouet. Aux yeux écarquillés et rose pâle, la créature portait une tache proéminente de rouge bleuâtre à l’arrière de sa nageoire dorsale.

Pour l’œil expert de Pyle, c’était un marquage particulier, quelque chose que le chercheur du Bishop Museum d’Hawaï n’avait jamais vu. Intrigué, il ramassa le poisson pour un examen attentif à la surface de l’eau, où il consulta également des collègues à bord d’un navire de recherche de la National Oceanic and Atmospheric Administration.

« C’était l’un de ces moments eurêka », a-t-il déclaré cette semaine. Et lui et tout le monde était convaincu: La créature qui venait d’être arrachée des profondeurs lointaines et rarement explorées du Monument national marin de Papahanaumokuakea était en effet une nouvelle espèce.

Mais comment l’appeler? Pyle a décidé que la tache rouge distinguée qui avait initialement attiré son attention ressemblait au logo de la campagne présidentielle de Barack Obama en 2008 — bien que, a-t-il reconnu, « il faut beaucoup d’imagination pour voir cette ressemblance. »

L’État d’origine d’Obama n’a rien nommé en son honneur pendant sa présidence. Cela change mercredi lorsque Pyle et deux collègues doublent officiellement le nouveau membre de la famille basslet Tosanoides obama.

Comment les Obama ont changé la façon dont nous voyons les premières familles américaines

Pyle, Randall Kosaki, scientifique de la NOAA et Brian Greene, membre fondateur de l’Association for Marine Exploration, ont trouvé l’espèce lors d’une plongée au large de l’atoll de Kure, l’île hawaïenne la plus septentrionale, à 1 200 miles au nord-ouest d’Honolulu. Une partie de leur motivation pour son nom était de persuader le président d’agrandir le monument marin, que le président George W. Bush a créé il y a dix ans.

Fin août, Obama a quadruplé la taille de Papahanaumokuakea à 582 578 miles carrés, ce qui en fait la plus grande aire protégée de la planète. La pêche commerciale et les autres activités extractives sont interdites dans tout le monument.

Les chercheurs n’ont pas demandé l’autorisation du 44e président avant de soumettre le nom à la Commission Internationale de Nomenclature zoologique pour approbation, et quatre autres espèces ont déjà été nommées d’après lui. Il s’agit notamment d’une araignée de trappe, d’un dard d’eau douce moucheté, d’un ver parasite et d’un lézard éteint.

Le prédécesseur immédiat d’Obama a également été reconnu par la communauté scientifique. En 2005, deux anciens entomologistes de l’Université Cornell ont nommé Agathidium bushi, un coléoptère de la moisissure nouvellement découvert, d’après Bush, et deux autres insectes pour le vice-président Richard B. Cheney et le secrétaire à la Défense Donald H. Rumsfeld.

Les entomologistes ont souligné qu’ils l’entendaient comme un signe de respect pour les dirigeants du GOP, et Pyle a déclaré que le même sentiment s’appliquait au poisson d’Obama. Lui et ses collègues ont programmé l’annonce pour coïncider avec les dernières vacances d’Obama à Oahu en tant que président.

« C’est définitivement un honneur, pas une insulte, de notre côté », a déclaré Pyle.

Tosanoides obama (en haut à gauche) apparaît aux côtés de la femelle présumée (en bas à droite, non collectée) immédiatement avant la collecte de l’holotype au large de l’atoll de Kure, dans le nord-ouest des îles Hawaïennes. (Richard L. Pyle / Bishop Museum)

Le lien de Tosanoides obama avec l’héritage d’Obama est assez solide: c’est le seul poisson connu à vivre exclusivement dans les limites du Papahanaumokuakea.

Depuis juin, les scientifiques n’ont localisé que cinq d’entre eux vivant le long des rebords calcaires d’anciens rivages. Les scientifiques disent qu’il y a des raisons de croire que la population primaire du poisson existe en dessous des profondeurs de 300 pieds explorables en toute sécurité par les plongeurs, ce qui pourrait expliquer en partie la raison pour laquelle les chercheurs commencent seulement à les rencontrer.

Bien que leur petite taille en fasse une collation parfaite pour les gros poissons qui errent dans les profondeurs de Papahanaumokuakea, ces mangeurs de plancton nagent en silence, ce qui les protège des prédateurs.

« C’est un endroit difficile pour être un petit poisson », a déclaré Pyle. « Les gros poissons mangeront ces gars comme du pop-corn. »

De nombreux scientifiques avaient milité pour l’agrandissement du monument car il offrirait une protection supplémentaire aux espèces qui y sont menacées par le changement climatique, la pêche et d’autres menaces. Sans restrictions supplémentaires, ont-ils averti, l’exploitation minière des fonds marins pourrait avoir lieu et endommager les récifs coralliens dynamiques de la région.

Les îles Hawaïennes du Nord—Ouest — qui ont reçu des garanties fédérales de sept présidents depuis 1909 – sont le plus grand site de rassemblement d’oiseaux marins de la planète, avec plus de 14 millions d’oiseaux de 22 espèces. Ils abritent également presque tous les albatros de Laysan et les phoques moines hawaïens en voie de disparition, ainsi qu’un large éventail d’espèces de requins et le plus ancien animal vivant connu au monde, un corail noir estimé à 4 500 ans.

Kosaki a noté que parce que le poisson nouvellement découvert habite le bord extérieur d’une vaste chaîne d’atolls et d’îles, un grave événement de blanchiment des coraux signifierait « qu’il n’y a pas de prochain endroit ou de prochain plan » pour repeupler l’espèce.

La diversité aquatique d’Hawaï a été méticuleusement étudiée pendant plus d’un siècle, ce qui rend la découverte de toute nouvelle espèce dans ses eaux très inhabituelle. Mais cela change à mesure que les chercheurs utilisent des équipements de plongée avancés pour plonger beaucoup plus profondément.

La NOAA a mené six expéditions de recherche à Papahanaumokuakea. Kosaki a déclaré que les équipes avaient ramené des espèces d’algues 75 qui sont probablement nouvelles pour la science. Ils commencent tout juste à les cataloguer.

« C’est un peu comme la nouvelle frontière « , a-t-il déclaré. « Vous plongez sur des récifs sur lesquels aucun humain n’a jamais posé les yeux. »

Eilperin rapporté de Washington

Laisser un commentaire

Votre adresse e-mail ne sera pas publiée.