Les Britanniques Avaient Un Plan Pour Larguer Des Aliments Pour Bétail À Base D’Anthrax Sur L’Allemagne En 1942

Initialement publié sur TheDrive

Sous le nom de code sombre et ironique Opération Végétarienne, le Royaume-Uni a développé un plan pour réagir en nature si l’Allemagne nazie déclenchait une attaque de guerre biologique sur le continent britannique pendant la Seconde Guerre mondiale. La crainte d’Hitler d’employer la guerre des germes était bien réelle, s’intensifiant après la chute de la France à l’été 1940, après quoi le Royaume-Uni devait être la prochaine cible majeure de la conquête militaire allemande de l’Europe occidentale.

Président du Comité bactériologique du Royaume-Uni, Lord Maurice Hankey a exhorté le Premier ministre Winston Churchill à examiner le caractère pratique des armes biologiques « afin de nous mettre en mesure de riposter si de telles armes abominables devaient être utilisées contre nous. »Churchill a accepté et a mis en place une équipe de scientifiques à Porton Down, un laboratoire top secret dans le Wiltshire, au sud-ouest de l’Angleterre, pour se lancer dans un projet examinant les options de représailles — si jamais cela était nécessaire.

Le choix de l’arme biologique s’est porté sur l’anthrax. Causée par la bactérie Bacillus anthracis, l’anthrax est un agent familier de la guerre biologique. Les spores d’anthrax se produisent dans la nature et peuvent être produites en laboratoire. Les spores peuvent être livrées sous forme de poudres ou de sprays, ou via des aliments et de l’eau contaminés, et peuvent persister dans l’environnement pendant des décennies. Les humains contractent la maladie lorsque les spores pénètrent dans l’organisme par une coupure ou un grattage (anthrax cutané), par inhalation (pulmonaire) ou par consommation de viande infectée (gastro-intestinale). Alors que la maladie pulmonaire est la plus mortelle (environ 80% de mortalité, selon la Food and Drug Administration des États-Unis), la version gastro-intestinale utilisée pour l’opération Végétarienne entraîne toujours la mort dans 25% à 75% des cas. Ces chiffres dépendent tous des niveaux d’exposition et de la disponibilité des antibiotiques, qui peuvent généralement traiter l’anthrax cutané.

Des essais ont été menés sur l’île Gruinard sur la côte nord de l’Écosse et sur Penclawdd au large de la côte galloise. Le premier a été bombardé de spores d’anthrax par des bombardiers moyens Vickers Wellington, tuant les moutons résidents de l’île en trois jours. Penclawdd, quant à lui, a été attaqué par un Bristol Blenheim lors d’un test de suivi. Le bombardier bimoteur a livré un seul appareil à environ 5 000 pieds. Sa cible était deux lignes de moutons-60 en tout – placées sous le vent du point d’impact. Les trois livres de spores d’anthrax liquides n’ont tué que deux animaux. Néanmoins, après ces essais, l’anthrax a été jugé 100 fois plus efficace qu’un agent chimique sur une base poids pour poids.

Janvier 1942 a vu le feu vert pour la production britannique d’anthrax à grande échelle, le Cabinet de guerre recommandant simultanément qu’il soit utilisé contre l’Allemagne comme arme de représailles si la Grande-Bretagne était attaquée par la guerre des germes. En 1943, les scientifiques de Porton Down avaient produit un stock opérationnel de cinq millions de gâteaux de bétail infectés par des spores d’anthrax. Dans le cadre de l’opération Végétarienne, ceux—ci devaient être livrés par des bombardiers Avro Lancaster de la Royal Air Force — 12 au total – qui largueraient la cargaison mortelle au-dessus du nord de l’Allemagne. Visant des terres agricoles plutôt que des centres de population, le programme était prévu pour éliminer les bovins de boucherie et les bovins laitiers du pays. En plus d’éliminer une source alimentaire vitale, la bactérie se frayerait un chemin dans la chaîne alimentaire humaine, ce qui devrait entraîner des décès de dizaines, voire de centaines de milliers, voire de millions.

Le Lancaster était un choix évident pour la mission, s’il avait déjà été sanctionné. Le quadrimoteur était entré en service en décembre 1941 et allait exceller à la fois comme bombardier lourd conventionnel et dans une gamme de missions plus non conventionnelles, y compris le largage de la bombe sismique « Grand Chelem » de 22 000 livres et les bombes rebondissantes « d’entretien » qui ont franchi les barrages allemands lors des raids de mai 1943.

Bien sûr, Hitler n’a jamais sanctionné l’utilisation de la guerre biologique pour des raisons qui n’ont jamais été pleinement expliquées. Il a été supposé qu’il avait peut-être une aversion pour la guerre des germes en raison de son expérience d’avoir été gazé pendant la Première Guerre mondiale ou de sa phobie des microbes. Les nazis ont néanmoins mené des recherches dans ce domaine, y compris la création d’un institut entomologique pour étudier la physiologie et le contrôle des insectes qui causent des dommages aux humains.

L’anthrax britannique stocké dans le cadre de l’opération Vegetarian a finalement été détruit à la fin de la guerre — toutes les caisses de gâteaux de bétail infectés sauf deux ont été incinérées. On ne sait pas ce qu’il est advenu du reste, mais les spores qu’ils contenaient étaient toujours jugées efficaces en 1955.

La défaite de l’Allemagne nazie ne marque pas la fin de l’intérêt britannique pour la guerre biologique. Au contraire, avec le début de la Guerre froide, l’attention s’est désormais portée sur l’Union soviétique, qui avait commencé ses propres expériences sur le terrain avant la Seconde Guerre mondiale et qui avait capturé une installation d’armes biologiques japonaises en Mandchourie.

L’effet des tests de dépistage du charbon sur les îles britanniques a été dramatique et durable, y compris des rapports de décès de bétail sur le continent écossais après qu’une carcasse de mouton infectée de Gruinard ait été échouée sur une plage. Selon le récit officiel de Porton Down, l’île d’un kilomètre de long n’a été entièrement décontaminée qu’en 1986, à la suite d’un processus de stérilisation minutieux, sous la pression croissante du public.

Île Gruinard, Hébrides intérieures. Utilisé comme site d’essai de l’Anthrax pendant la Seconde Guerre mondiale et mis en quarantaine pendant 48 ans. (Getty Images) photo.Twitter.com/D0jtP9IULp

Aujourd’hui, Porton Down continue de jouer un rôle dans les armes biologiques et chimiques – plutôt que de les développer pour une utilisation potentielle en temps de guerre, il est maintenant chargé de développer des contre-mesures. Il a également attiré l’attention à la suite de l’empoisonnement par un agent neurotoxique de l’ancien officier militaire russe et agent double Sergueï Skripal et de sa fille, Yulia Skripal, à Salisbury, dans les environs, en mars 2018.

L’opération Végétarienne — dont les détails sont restés pendant de nombreuses années dans les Archives nationales classées – est clairement l’un des plans les plus extrêmes élaborés par les Alliés pendant la Seconde Guerre mondiale, mais elle rappelle clairement le type de pensée au plus haut niveau militaire pendant l’une des périodes les plus sombres de l’histoire de l’Europe.

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