Le Palast der Republik, Berlin

En octobre 2017, une nouvelle exposition intitulée Behind the Mask: Artists in the GDR ouvre ses portes au Musée Barberini de Potsdam. Parmi les œuvres exposées, seize grandes peintures commandées à l’origine par le Gouvernement démocratique allemand (RDA) pour être exposées au Palast der Republik, le bâtiment du parlement et centre culturel qui a ouvert ses portes sur le site anciennement occupé par le palais royal de Berlin en 1976.1 Les seize peintures comprennent des œuvres de certains des artistes les plus en vue de la RDA, dont Bernhard Heisig et Wolfgang Mattheuer, et bien que stylistiquement éclectiques, étaient toutes des réponses à une seule question: les communistes ont-ils le droit de rêver? (dürfen Kommunisten träumen?) Les peintures n’ont pas été exposées au public depuis plus de vingt ans.2

Palast der Republik, 1977. Source : István Csuhai, via Wikimedia Commons.

Une grande partie de l’art et de l’architecture de la RDA a été cachée – ou pire, détruite – après la chute du mur de Berlin en 1989 et la réunification de l’Allemagne l’année suivante. Le Palast der Republik a fermé ses portes aux parlementaires et au public en 1990 et a été lentement et minutieusement démoli entre 2006 et 2008. J’ai d’abord jeté les yeux sur le bâtiment condamné par un matin très froid de février 2005. Je l’ai vu de l’Unter den Linden, à travers un espace ouvert balayé par le vent et désolé. Ce jour-là, sept lettres majuscules en néon de six pieds de haut se tenaient au sommet du bâtiment, épelant le mot « ZWEIFEL » (doute). C’était mon premier voyage à Berlin, et avec peu de connaissances en allemand à l’époque, je ne savais pas ce qu’était le bâtiment, ni dans quel but il avait été conçu. Le bâtiment ressemblait à un hangar géant, alors j’ai supposé que ce devait être un hypermarché, que ZWEIFEL était la réponse de l’Allemagne à Walmart…

Lars Ramberg, Zweifel, Palast der Republik, 2005. Source: Jula2812, via Wikimedia Commons

J’ai appris plus tard que l’artiste norvégien Lars Ramberg avait installé les lettres dans le cadre d’une œuvre commentant les incertitudes entourant le sort du bâtiment, et plus largement, l’identité est-allemande.3 À peu près au même moment, j’ai également rencontré la belle pièce de film de Tacita Dean, Palast, à la Tate Gallery de St Ives, et je ne peux pas être sûr à ce jour si le souvenir que je retiens de la cathédrale voisine reflétée dans les fenêtres du Palast der Republik provient de mes propres observations de première main, ou d’occasion, du film de Dean…4

© Tacita Dean, courtesy Frith Street Gallery, Londres et Marian Goodman Gallery, New
York/Paris. Source : www.tate.org .uk

Les souvenirs brumeux suscitent des doutes, aussi sombres qu’une journée grise d’hiver dans la capitale allemande – le genre de journée qui fait que l’on se demande si Wim Wenders a réellement tourné tous ses films Wings of Desire de 1987 en couleur ; il venait de le faire dans des conditions monochromes similaires. Des ambiguïtés de ce genre sont tout à fait appropriées lorsqu’il s’agit des monuments de Berlin à son passé, à son présent et à son avenir, dont certains survivent tandis que d’autres comme le Palast ont maintenant disparu, et d’autres existent encore (ou n’ont jamais existé) en tant qu’idées, à moitié démentes ou autrement.

Ce dont je ne doute pas, c’est que le Palast der Republik était là. Je l’ai vu plus ou moins intact seulement deux fois. La première fois, en ce matin de février 2005, les yeux écarquillés d’émerveillement et d’ignorance, des nuages de souffle gelé sur un ciel gris, puis plus tard la même année, à travers l’obscurité et la bruine lourde d’une soirée de décembre, lors de ma deuxième visite à Berlin. Dans les années qui ont suivi, au cours de plusieurs séjours prolongés dans la ville, je passais régulièrement ce qui restait du Palast en sillonnant rues et places, à travers la chaleur de l’été et le froid de l’hiver, rassemblant les idées et les arguments de ma thèse. Lors de ces rencontres ultérieures, j’ai vu le bâtiment subir un processus de dissection indigne et laborieux, alors qu’il était démonté bloc par bloc de béton, poutre par poutre d’acier, 25 000 tonnes de ce dernier matériau étant réutilisées pour construire le Burj Khalifa à Dubaï.5

Palast der Republic lors de la démolition, 2008. Photographie de l’auteur.

En vérité, la démolition du Palast avait commencé bien avant que je n’y pose les yeux. C’est la découverte de grandes quantités d’amiante dans le tissu du bâtiment qui a conduit à sa fermeture en 1990. Au milieu des années quatre-vingt-dix, les autorités berlinoises ont dépouillé la façade principale de son écusson de la RDA, un geste documenté par Sophie Calle dans son ouvrage Die Entfernung de 1996. En 2003, l’amiante, le revêtement en marbre du bâtiment et les autres accessoires et accessoires du bâtiment avaient été retirés. Le Palast der Republik que j’ai vu en 2005 était déjà un peu plus qu’une coquille.

Il y a beaucoup à regretter de la régénération de Berlin après la réunification – beaucoup à applaudir également – mais je ne peux m’empêcher de penser que la démolition du Palast der Republik a privé la ville de l’une de ses déclarations architecturales les plus importantes. Les raisons invoquées pour sa démolition, et les arguments pour et contre, sont bien documentées, tout comme celles pour son remplacement, une reconstruction du palais royal de Berlin qui devrait être achevée en 2019.6 Quel mot devrait être écrit en lettres au néon de six pieds de haut au sommet de ce bâtiment, je me demande?

Le nouveau Château sera sans doute un spectacle impressionnant, mais à quel prix la perte de la remarquable incongruité du Palast démoli, assis aussi effrontément qu’un vaisseau spatial revêtu de marbre et de verre, au milieu des antiquités de Berlin Wilhelmine, cette Athènes sur la Spree? Les merveilles architecturales de la ville sont multiples, mais combien d’autres de ses bâtiments sont capables de faire battre le cœur, comme le Palast pourrait le faire, lorsque le soleil couchant du soir a mis le feu à ses fenêtres en miroir de cuivre en décomposition?

Foyer du Palast der Republik, montrant les lampes d’Erich et plusieurs des Dürfen Kommunisten träumen? peinture. Source: Carte postale de la collection de l’auteur

En 1993, le photographe Thorsten Klapsch a été autorisé à documenter les intérieurs abandonnés du Palast. D’après ma propre expérience des bâtiments publics d’après-guerre en Angleterre, les intérieurs sont souvent plus impressionnants que l’extérieur (cf. le Théâtre national et d’autres bâtiments sur la Southbank de Londres, le Barbican, la bibliothèque publique de Southend-on-Sea).7 Le Palast der Republik n’a pas fait exception. J’aurais aimé voir par moi-même ces seize tableaux, in situ sous la myriade de lumières éclairant le foyer qui a donné au Palast son surnom, Lampenladen d’Erich (Erich lamp shop). J’aurais également aimé explorer les treize bars et restaurants du bâtiment, m’allonger sur une chaise confortable dans le milk bar du Palast et regarder la ligne d’horizon fracturée de la ville à travers une mer de Trabants garés.

Bar à lait au Palast der Republik. Source: Carte postale de la collection de l’auteur.

La plus grande perte est peut-être celle d’une autre de ces fascinantes juxtapositions que Berlin avait autrefois en abondance. Une juxtaposition de styles, de matériaux et d’objectifs, à travers laquelle on pouvait avoir une idée de la férocité du champ de bataille idéologique de la ville avant 1989. Ce sentiment s’érode rapidement maintenant, à mesure que les investissements des entreprises dans la ville augmentent et que la gentrification se poursuit rapidement. Espérons que l’exposition du Musée Barberini puisse permettre une plus grande reconnaissance et relancer le débat sur l’art et l’architecture de la RDA.

Notes

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