La ' Dame Ingénieur ' Qui a sorti la Douleur du Train

Olive Wetzel Dennis en 1947, faisant quelques suggestions sur la façon d’améliorer un nouveau wagon-buffet du chemin de fer de Baltimore et de l’Ohio. Gracieuseté du B & O Railroad Museum

Si vous aviez emprunté le Baltimore & Ohio Railroad dans le nord-est américain dans les années 1920 ou 30, vous auriez peut-être remarqué une passagère qui semblait inhabituellement investie dans son environnement. Pendant que vous dormiez à Cincinnati ou que vous regardiez par la fenêtre l’horizon de Chicago qui s’approchait, cette femme mesurait probablement soigneusement la hauteur des sièges ou posait des échantillons de tissu sur eux pour vérifier les couleurs.

Lorsque vous avez choisi votre souper dans la voiture-restaurant, vous l’avez peut-être vue goûter à chaque article proposé. Le lendemain matin, lorsque vous avez quitté votre couchette, elle vous a peut-être salué et vous a demandé comment vous dormiez.

C’était Olive Wetzel Dennis, la première « ingénieure de service » au monde. »À une époque où peu de femmes mettaient même les pieds dans les trains, et encore moins aidaient à les concevoir, Dennis passait la plupart de son temps à monter sur les rails pour le B & O, à réfléchir à des moyens d’améliorer l’expérience du voyageur moyen. Au cours de sa carrière de plusieurs décennies, la « Lady Engineer », comme on l’appelait, a apporté de nombreuses améliorations aux chemins de fer de l’entreprise – des repose—pieds et des sièges inclinables aux ventilateurs spéciaux qu’elle a conçus elle-même. Comme le disait le Baltimore Sun des années après sa mort, « elle a enlevé la douleur du train. »

Une voiture-restaurant B&O en 1940. FPG / Photos d’archives / Getty Images

Bien qu’elle soit entrée sur le terrain tard dans sa vie, Dennis était « une ingénieure née », dit l’historienne Sharon Harwood, qui présente souvent la vie de Dennis au B & O Railroad Museum de Baltimore. Enfant, quand des parents lui donnaient des poupées avec lesquelles jouer, elle leur construisait des maisons et des meubles à la place. Si elle rentrait tard de l’école, c’était probablement parce qu’elle s’était arrêtée pour parler au magasin avec les travailleurs de la construction locaux.

En 1896, alors que Dennis avait 10 ans, son père — fier, mais aussi fatigué de voir sa fille s’occuper de son équipement de menuiserie — lui donna un ensemble d’outils qui lui était propre. Elle s’est rapidement mise au travail pour construire un tramway réduit pour son jeune frère, « avec des sièges qui se retournaient, des marches qui montaient et descendaient et un poteau pivotant. »

Dennis est allé au Goucher College de Baltimore, puis à l’Université Columbia à New York. Elle a ensuite passé une décennie à enseigner les mathématiques dans un lycée technique de Washington, D.C. Tout au long, elle a déclaré plus tard au Sun: « l’idée du génie civil ne me quitterait tout simplement pas. »En 1919, elle s’inscrit à un programme de maîtrise en génie civil à l’Université Cornell. Elle a obtenu son diplôme au printemps de 1920, éliminant le programme de deux ans dans la moitié du temps imparti, et devenant la deuxième femme à obtenir ce diplôme. Alors qu’elle montait sur le podium le jour de la remise des diplômes, un homme dans le public a apparemment crié: « Que diable une femme peut-elle faire en ingénierie? »

Dennis et deux autres ingénieurs, au travail dans le département de génie mécanique du B& O en 1947. Avec l’aimable autorisation du B & O Railroad Museum

Une question grossière — mais, si l’on considère la teneur de l’époque, pas complètement ridicule. Le chemin de fer en particulier « a toujours été une industrie masculine, de bas en haut », explique Harwood. Bien que les femmes aient travaillé comme gardiennes de gare, personnel de restaurant et personnel de bureau* – et finalement, pendant la Première Guerre mondiale, comme métallurgistes et monteuses de tuyaux —, il était pratiquement inouï de se pencher sur un plan. Ainsi, lorsque le Baltimore & Ohio Railroad a embauché Dennis, en tant que dessinateur au département d’ingénierie des ponts, les têtes se sont tournées. Un article du Evening Sun — intitulé « Une ingénieure civile aime le travail technique » — décrit Dennis comme « l’une des rares ingénieures civiles pratiquantes du pays et, pour autant que l’on sache, la seule à Baltimore. »

Bien que Dennis ait toujours dit que ses collègues la respectaient, l’article donne une bonne idée du type d’environnement général auquel elle était confrontée. « Les femmes ne sont pas censées avoir un esprit mathématique, vous savez », informe Dennis à un moment donné du journaliste d’Evening Sun. Plus tard, il la décrit comme « pas du type mannois », et informe les lecteurs qu’elle est une bonne chanteuse, peut sacrément chaussette et « n’a pas peur des souris ou des serpents, mais a une horreur constante des insectes. »

Ce genre de chose n’a pas découragé Dennis. (Comme elle l’a elle-même dit une fois, « Il n’y a aucune raison qu’une femme ne puisse pas être ingénieure simplement parce qu’aucune autre femme n’en a jamais été une. ») Peu de temps après avoir commencé son travail, elle a conçu son premier pont de chemin de fer, à Painesville, dans l’Ohio. En moins d’un an, elle avait eu une rencontre avec Daniel Willard, le président du chemin de fer.

Pour la première fois de sa vie, Dennis s’est retrouvée dans une situation où son sexe était considéré comme un actif professionnel plutôt qu’un passif. Alors que les routes américaines étaient remplies de voitures et de bus, le B & O avait du mal à retenir les passagers, et Willard avait décidé de courtiser une population qu’ils avaient auparavant négligée. « On m’a dit de trouver des idées qui donneraient envie aux femmes de voyager sur notre ligne », se souvient Dennis plus tard. Willard fonctionnait en partant de l’hypothèse, a-t-elle poursuivi, que « si les femmes continuaient, les hommes suivraient. »Il a nommé Dennis à un tout nouveau poste, ce qui impliquait de proposer de nouvelles idées pour faciliter le voyage. Elle était maintenant la première  » Ingénieure de service  » du B&O. »

Pour améliorer l’expérience des passagers, Dennis devait bien sûr vivre elle-même un tas d’expériences de passagers. Et donc pendant les années suivantes, elle a passé une grande partie de son temps à monter sur les rails. Elle prenait un train B & O jusqu’au bout de la ligne, descendait et montait immédiatement dans l’un d’eux en retournant dans l’autre sens. Elle a également voyagé de manière exhaustive sur des trains rivaux, notamment le Pennsylvania Railroad et le New York Central.

Tout au long de sa carrière, Dennis a parcouru entre un quart et un demi-million de kilomètres, identifiant et résolvant les problèmes tout au long du chemin. Des vestiaires trop exigus ? Elle les a agrandis et a ajouté des serviettes en papier, du savon liquide et des gobelets jetables. Sièges de fenêtre trop courants d’air? Elle a inventé un ventilateur qui stabilisait les températures et gardait les cendres à l’extérieur sans bloquer le paysage. « Une fois, elle a fait un voyage à Chicago juste pour dormir dans les deux sens », a rapporté le Baltimore Sun, testant une marque de matelas sur le chemin et une sur le chemin du retour. Grâce à elle, en 1931, le B& O introduit le premier train entièrement climatisé au monde.

Ensemble de porcelaine de Dennis, conçu pour le centenaire du B & O en 1927. Avec l’aimable autorisation du Musée du chemin de fer B&O

 » Mlle Olive Dennis is est probablement la plus grande femme de ménage du monde « , a commencé un autre article réducteur dans le St. Louis Star and Times. En réalité, cependant, le travail était à parts égales la recherche sociale et l’ingénierie de conception. Bien qu’on lui ait d’abord dit de se concentrer sur les voyageuses, elle a rapidement constaté que tous les passagers voulaient des améliorations. Lorsque des hommes d’affaires lui ont dit qu’ils avaient prévu de se préparer pour des réunions importantes, mais qu’ils continuaient de s’endormir après avoir mangé dans la voiture-restaurant, elle a ajouté des salades et des soupes au menu du dîner. Après de longues nuits en autocar – réveillée cette fois—ci -, elle a prescrit (et aidé à concevoir) des sièges inclinables, des plafonniers à intensité variable et des comptoirs de repas à bord toute la nuit qui servaient des sandwichs et du café.

« Aucun détail n’était insignifiant à son avis », dit Harwood. Lorsque la chine à bord a perdu de son éclat, elle a conçu un tout nouvel ensemble, avec des lieux pittoresques représentés au centre des plaques, et des trains historiques se promenant le long de l’extérieur. D’autres améliorations qu’elle a apportées comprennent des horaires simplifiés, des tissus d’ameublement faciles à nettoyer, des infirmières à bord, des configurations de voitures-restaurants qui éliminent le besoin de chaises hautes pour les enfants et des sièges plus courts, afin que toutes les femmes puissent reposer confortablement leurs pieds sur le sol.

Dennis préférait certains de ces travaux à d’autres: « Elle préférait réfléchir à la disposition des portes et des armoires pour éviter les passages bloqués ou détecter des défauts dans la construction d’une couchette Pullman plutôt que de composer un jeu de couleurs pour une nouvelle voiture club », rapportait le New York Times. Mais elle a réussi les deux. (Dans ses temps libres, elle se penchait dans son cerveau gauche, participant – et gagnant souvent – à des concours de casse-tête sous le nom de plume « N. Jineer. ») Finalement, le B & O la chargea de concevoir un train entier, le Cincinnatian, qui incorpora toutes ses améliorations, et que Harwood appelle « le couronnement de sa carrière. »

Le Cincinnatian, conçu par Dennis et mis en service en 1947. Dennis a rationalisé le « linceul » qui recouvre l’avant du train, facilitant ainsi la réparation du moteur par les mécaniciens. Underwood Archives / Getty Images

Dennis a pris sa retraite en 1951, à l’âge de 65 ans. Elle meurt six ans plus tard à son domicile de Baltimore. Tout au long de son passage chez B& O, elle a parlé de sa vie et de sa carrière à des groupes de femmes, les encourageant à poursuivre leurs intérêts au plus haut niveau possible.  » Il ne fait aucun doute que d’autres femmes ont été inspirées par sa passion pour le génie civil », dit Harwood. « Elle était un excellent modèle pour aspirer et réaliser. »

Son héritage direct, cependant, reste largement invisible. Dennis a signé la plupart de ses brevets au chemin de fer. Son nom n’apparaît pas dans le matériel publicitaire du Cincinnatian, le train qu’elle a conçu. Elle est également restée non mentionnée dans les publicités que la société a sorties vantant les nombreux nouveaux conforts dont elle est originaire. Et comme le dit Harwood dans son discours, la plupart des gens en dehors de la communauté des cheminots ne savent pas qui elle est.

La prochaine fois que vous monterez dans un train, que vous vous installerez sur votre siège et que vous pousserez un soupir de soulagement, épargnez une pensée pour Olive Dennis. Et si vous gémissez de douleur à la place, n’hésitez pas à penser à elle de toute façon — elle l’aurait probablement réparée.

* Correction: Nous avons à l »origine fait référence aux femmes employées comme clercs de chemin de fer. »Bien que le voyage en train puisse être une expérience sainte, ce n’était pas ce que nous voulions dire.

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