Optogramas y criminología: ciencia, reportajes de noticias y novelas de fantasía

Una leyenda urbana persistente del siglo XIX era la noción de que las imágenes fotográficas del último objeto o persona visto se conservarían en los ojos de los muertos. Esta noción popular siguió a los desarrollos tecnológicos (el daguerrotipo y el oftalmoscopio) que precedieron por décadas una comprensión básica de la fisiología de la retina. De 1876 a 1877, Boll describió el blanqueamiento fotoquímico de la retina y produjo una imagen de retina cruda que permaneció brevemente visible después de la muerte en un animal experimental. De 1877 a 1881, Kühne elaboró los procesos involucrados en la transducción fotoquímica, y creó imágenes retinianas más complejas, u «optogramas», que eran visibles después de la muerte de animales experimentales en circunstancias especiales de laboratorio. En 1880, Kühne reportó el primer «optograma» humano cuando examinó los ojos después de la ejecución estatal de un asesino convicto. Aunque el trabajo de estos fisiólogos aumentó el interés público en la «optografía» como una herramienta potencial en las investigaciones forenses, Kühne y su estudiante, Ayres, concluyeron después de una extensa serie de investigaciones que la optografía nunca sería útil para este propósito. Sin embargo, debido a los resultados tentadores anteriores, la optografía se convirtió en una consideración frecuente en los informes de noticias especulativas de asesinatos sensacionales sin resolver, y como un dispositivo de trama en obras de ficción, algunas bastante fantásticas. Las representaciones de ficción incluyeron obras de Rudyard Kipling y Julio Verne. A pesar de la denuncia de la optografía para investigaciones forenses por parte de Kühne, y por numerosos médicos, el público en general y los medios de comunicación continuaron presionando para que se examinaran las retinasde las víctimas de asesinato hasta bien entrado el siglo XX, particularmente en casos sin resolver de alto perfil.

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