Olivia Tourney Flatto

Por Daniel Dunaief

No son gemelos maravillosos, pero algún día el dedicado trabajo de los científicos Marido y mujer Christopher Vakoc y Camila dos Santos puede ayudar a las personas a combatir una variedad de cánceres, desde leucemia hasta cáncer de mama.

Profesor asistente en el Laboratorio Cold Spring Harbor, dos Santos ganó recientemente el prestigioso y codiciado premio Pershing Square Sohn. Dos Santos, que estudia el cáncer de mama, recibirá funds 200,000 en fondos por año durante los próximos tres años. Ganó el mismo premio que su esposo, profesor asociado en el Laboratorio Cold Spring Harbor, recogió dos años antes por su trabajo utilizando la técnica de edición de genes CRISPR para estudiar las vías moleculares involucradas en la leucemia.

Dos Santos y Vakoc son la primera familia de ganadores de premios en los cinco años de apoyo a la investigación de la Fundación Pershing Square en el área de Nueva York.»La junta directiva quedó muy impresionada por lo original que es su enfoque y lo reflexiva que es al respecto», dijo Olivia Tournay Flatto, presidenta de la fundación. «Había una gran cantidad de datos de las primeras etapas que dirían que las observaciones que está haciendo son interesantes de seguir, pero que los Institutos Nacionales de Salud no financiarían. Sentimos que esto era algo de lo que queríamos ser parte.»

Dos Santos está estudiando los llamados cambios epigenéticos que protegen a las mujeres del cáncer de mama si quedan embarazadas antes de los 25 años. Las mujeres que tienen embarazos antes de esa edad límite tienen una disminución de 30 a 40 por ciento en el cáncer de mama, incluso décadas después de su embarazo.

Dos Santos ha estado profundizando en este proceso, observando por qué algunas mujeres que están embarazadas antes de esta edad todavía desarrollan cáncer de mama más adelante en la vida.

El científico de Cold Spring Harbor está explorando cómo las infecciones bloquean los efectos protectores del embarazo. No ha definido el grupo de infecciones que podrían influir en el riesgo de cáncer antes o después del embarazo. La hipótesis en su trabajo es que «todo el proceso que está combatiendo la inflamación podría cambiar las células mamarias», lo que podría «quitar la ventaja que trae el embarazo».»

Si demuestra su teoría de que los cambios en la inflamación podrían eliminar los beneficios de un embarazo temprano, podría definir los cambios en las proteínas y los genes como biomarcadores para predecir el riesgo de cáncer de mama, incluso en el caso de un embarazo temprano. Uno de los desafíos en el proceso de solicitud de este premio en tres pasos fue explicar a un grupo de expertos cómo lo que está haciendo es diferente de lo que otros están persiguiendo. Su enfoque consiste en observar las células antes y durante el proceso de transformación en células cancerosas. Esa estrategia llevó a la hipótesis actual, que fue la base de su solicitud para este premio.

Para estudiar el cáncer de mama, dos Santos desarrolló recientemente un modelo de ratón en su laboratorio, para ver cómo cambia el embarazo las lesiones premalignas. Cuando los ratones que están estudiando tienen un gen que se convertiría en cáncer, algunos de ellos no desarrollan cáncer si ya han estado embarazadas. Los ratones que no han estado embarazadas desarrollan cáncer. Utiliza este modelo de ratón para hacer preguntas sobre cómo el embarazo cambia una célula de tal manera que los oncogenes no pueden operar para convertir una célula en cáncer.

«No solo estamos investigando cómo funciona la prevención, sino que también estamos aprendiendo qué señales rompen esa prevención», dijo dos Santos.

Dos Santos ha utilizado los experimentos de modelos de ratón para probar un elemento inusual de la resistencia al cáncer de mama humano. Las mujeres que llegan al segundo trimestre antes de los 25 años, pero no dan a luz, tienen la misma resistencia, décadas después, al cáncer de mama. Los ratones cuyos embarazos duran hasta el equivalente del segundo trimestre también experimentan beneficios epigenéticos similares.

Ha probado ratones que tienen un pseudo embarazo, que tienen niveles más altos de hormonas del embarazo sin estar embarazada, para ver si un entorno de embarazo similar transmitiría la misma resistencia. «Incluso en esos casos, sin feto, sin embrión, sin nacimiento y sin lactancia, vemos que la epigenética cambia», dijo dos Santos. La científica planea usar los fondos de este premio para realizar experimentos de alta tecnología, como modelos de ratón unicelulares y múltiples y análisis de tejidos humanos que no habría podido abordar sin la financiación.

Dos Santos está agradecida por la financiación, que dijo que no habría podido obtener a través de otros medios basados en «el escenario que estamos en este momento», dijo. El trabajo es «arriesgado» y «provocativo», pero también es «ideas, experimentos y enfoques fuera de la caja».»

Cuando junta todas las variantes, el resultado riesgoso podría ser beneficioso, lo que llevaría a una mejor comprensión de cómo copiar o, tal vez, comprender la naturaleza para tratar de curar o prevenir el cáncer.

Dos Santos dijo que se enteró del premio cuando estaba en un tren de camino a Jamaica, donde estaba tomando un vuelo a Washington, D. C. Dijo que se convirtió en una «máquina de mensajes de texto», compartiendo las buenas noticias con todos, incluido su esposo Vakoc, quien la llamó tan pronto vio la noticia. «Estaba súper feliz», recordó.

Dijo que Vakoc fue particularmente útil para discutir el trabajo y para observar a sus hijos Lucas y Marcus, que tienen 8 y 5 años, respectivamente. También recibió una ayuda inesperada de él antes de un extenso proceso de selección de finalistas de siete a ocho minutos.

Ella le preguntó sobre la entrevista, y él recordó que había cinco personas en la audiencia y que no recibió tantas preguntas. Cuando apareció para su entrevista, vio a unas 25 personas en la audiencia y recibió numerosas preguntas. En cierto modo, dijo, el recuerdo de su experiencia puede haberla ayudado, porque no tuvo tiempo de preocuparse por el tamaño de la audiencia o el número de preguntas.

Dos Santos dijo que sus hijos están orgullosos de sus padres por ganar premios por su trabajo en el cáncer.

Cuando sus hijos están molestos con dos Santos, a veces advierten, reflejando la amenaza de sus padres de quitarle la televisión, que van a «quitarle su epigenética.»

Dos Santos dijo que la pareja mantiene un equilibrio saludable entre el trabajo y la vida personal. Está agradecida por el apoyo de su esposo, así como por el medio ambiente y la experiencia del Laboratorio Cold Spring Harbor.

«Aquí en el laboratorio, no solo tenemos la tecnología para avanzar en esto, sino que también tenemos un cuerpo de científicos bastante sobresaliente que son muy colaborativos», dijo.

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