Los científicos nombran nuevas especies de peces en Papahanaumokuakea de Hawai con el nombre de Obama

HONOLULU: Mientras buceaba entre los corales de aguas profundas del Pacífico en junio, el biólogo marino Richard Pyle observó un pequeño pez del tamaño de un coche de carreras de juguete. Con ojos saltones y color de rosa rubor, la criatura llevaba una mancha prominente de color rojo azulado en la parte posterior de su aleta dorsal.

Para el ojo experto de Pyle, era una marca peculiar, algo que el investigador del Museo Bishop de Hawai nunca había visto. Intrigado, recogió los peces para examinarlos cuidadosamente en la superficie del agua, donde también consultó con colegas a bordo de un buque de investigación de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica.

«fue uno de esos momentos eureka», dijo esta semana. Y él y todos los demás estaban convencidos: La criatura que acababa de ser arrebatada de las profundidades lejanas y raramente exploradas del Monumento Nacional Marino Papahanaumokuakea era de hecho una nueva especie.

Pero ¿cómo llamarlo? Pyle decidió que la distinguida mancha roja que inicialmente había atraído su atención se parecía al logotipo de la campaña presidencial de Barack Obama en 2008, aunque, reconoció, «se necesita mucha imaginación para ver ese parecido.»

El estado natal de Obama no ha nombrado nada en su honor durante su presidencia. Eso cambia el miércoles, cuando Pyle y dos colegas oficialmente doblan al miembro más nuevo de la familia basslet a Tanoides Obama.

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Pyle, el científico de la NOAA Randall Kosaki y el miembro fundador de la Asociación para la Exploración Marina Brian Greene encontraron la especie durante una inmersión en el Atolón Kure, la isla hawaiana más septentrional, a 1,200 millas al noroeste de Honolulu. Parte de su motivación para su nombre fue persuadir al presidente para que ampliara el monumento marino, que el presidente George W. Bush creó hace una década.

A finales de agosto, Obama cuadruplicó el tamaño de Papahanaumokuakea a 582,578 millas cuadradas, convirtiéndola en el área protegida más grande del planeta. La pesca comercial y otras actividades extractivas están prohibidas en todo el monumento.

Los investigadores no solicitaron el permiso del presidente número 44 antes de enviar el nombre a la Comisión Internacional de Nomenclatura Zoológica para su aprobación, y otras cuatro especies ya han sido nombradas en su honor. Estos incluyen una araña trampilla, un dardo moteado de agua dulce, un gusano parásito y un lagarto extinto.

El predecesor inmediato de Obama también ha sido reconocido por la comunidad científica. En 2005, dos ex entomólogos de la Universidad de Cornell nombraron a un escarabajo de moho limoso recientemente descubierto, Agathidium bushi, en honor a Bush, y a otros dos insectos para el Vicepresidente Richard B. Cheney y el Secretario de Defensa Donald H. Rumsfeld.

Los entomólogos enfatizaron que lo querían decir como una señal de respeto por los líderes republicanos, y Pyle dijo que el mismo sentimiento se aplicaba a los peces de Obama. Él y sus colegas programaron el anuncio para que coincidiera con las últimas vacaciones de Obama en Oahu como presidente.

«Definitivamente es un honor, no un insulto, de nuestro lado», dijo Pyle.

Tosanoides obama (arriba a la izquierda) aparece junto a una presunta hembra (abajo a la derecha, no recolectada) inmediatamente antes de la recolección del holotipo en el Atolón Kure, Islas del Noroeste de Hawai. (Richard L. Pyle/Bishop Museum)

La conexión de Tosanoides obama con el legado de Obama es bastante sólida: es el único pez conocido que vive exclusivamente dentro de los confines de Papahanaumokuakea.

Desde junio, los científicos han localizado a solo cinco de ellos que viven a lo largo de las repisas de piedra caliza de las costas antiguas. Los científicos dicen que hay razones para creer que la población primaria de los peces existe por debajo de los 300 pies de profundidad explorables de forma segura por los buceadores, lo que podría ser parte de la razón por la que los investigadores recién están comenzando a encontrarlos.

Aunque su pequeño tamaño los convierte en un aperitivo perfecto para los peces más grandes que deambulan por las profundidades de Papahanaumokuakea, estos comedores de plancton nadan en silencio, lo que les ayuda a protegerse de los depredadores.

» Es un lugar difícil para ser un pez pequeño», dijo Pyle. «Los peces gordos se comerán a estos tipos como palomitas de maíz.»

Muchos científicos habían presionado por la expansión del monumento porque ofrecería protección adicional para las especies que están en riesgo por el cambio climático, la pesca y otras amenazas. Sin restricciones adicionales, advirtieron, la minería de los fondos marinos podría tener lugar y dañar los vibrantes arrecifes de coral de la región.

Las Islas del noroeste de Hawai, que han recibido salvaguardias federales de siete presidentes desde 1909, son el sitio de recolección de aves marinas más grande del planeta, con más de 14 millones de aves de 22 especies. También son el hogar de casi todos los albatros Laysan y de las focas monje de Hawai, en peligro de extinción, junto con una amplia gama de especies de tiburones y el animal vivo más antiguo conocido del mundo, un coral negro que se estima tiene 4.500 años.

Kosaki señaló que debido a que el pez recién descubierto habita en el borde exterior de una extensa cadena de atolones e islas, un evento severo de decoloración de coral significaría que «no hay próximo lugar o próximo plan» para repoblar la especie.

La diversidad acuática de Hawái ha sido estudiada meticulosamente durante más de un siglo, lo que hace que el descubrimiento de cualquier nueva especie en sus aguas sea muy inusual. Pero eso está cambiando a medida que los investigadores usan equipo de buceo avanzado para bucear mucho más profundo.

La NOAA ha realizado seis expediciones de investigación a Papahanaumokuakea. Kosaki dijo que los equipos trajeron de vuelta 75 especies de algas que probablemente son nuevas para la ciencia. Están empezando a catalogarlos.

«Es como la nueva frontera», dijo. «Estás buceando en arrecifes que ningún humano ha visto nunca.»

Eilperin reportado desde Washington

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