La ' Mujer Ingeniero' Que Sacó el Dolor del Tren

Olive Wetzel Dennis en 1947, haciendo algunas sugerencias sobre cómo mejorar un nuevo coche buffet del ferrocarril de Baltimore y Ohio. Cortesía del B& O Railroad Museum

Si hubiera montado el Baltimore & Ohio Railroad en el noreste de Estados Unidos en algún momento de la década de 1920 o los años 30, podría haber notado a un pasajero que parecía inusualmente invertido en su entorno. Mientras dormías por Cincinnati, o mirabas por la ventana el horizonte de Chicago que se acercaba, esta mujer probablemente estaba midiendo cuidadosamente la altura de los asientos, o colocando muestras de tela sobre ellos para verificar los colores.

Al elegir su cena en el vagón comedor, es posible que la haya visto probar cada artículo en oferta. A la mañana siguiente, cuando saliste desoladoramente de tu litera, puede que te haya saludado y te haya preguntado cómo dormiste.

Este era Olive Wetzel Dennis, el primer «Ingeniero de Servicio» del mundo.»Durante una época en la que pocas mujeres pisaban los trenes, y mucho menos ayudaban a diseñarlos, Dennis pasaba la mayor parte de su tiempo montando los rieles para el B&O, pensando en formas de mejorar la experiencia del viajero promedio. A lo largo de sus décadas de carrera, la «Mujer Ingeniera», como se la llamaba, introdujo decenas de mejoras en los ferrocarriles de la compañía, desde reposapiés y asientos reclinables hasta ventiladores especiales que diseñó ella misma. Como dijo el Baltimore Sun años después de su muerte, » sacó el dolor del tren.»

Un vagón comedor B& O en 1940. FPG / Fotos de archivo / Getty Images

Aunque entró en el campo al final de su vida, Dennis era «una ingeniera nata», dice la historiadora Sharon Harwood, que a menudo presenta la vida de Dennis en el Museo del Ferrocarril B&O en Baltimore. Cuando era niña, cuando sus familiares le daban muñecas para jugar, construyó casas y muebles para ellas. Si llegaba tarde a casa de la escuela, era probable que se detuviera para hablar de trabajo con los trabajadores de la construcción locales.

En 1896, cuando Dennis tenía 10 años, su padre, orgulloso, pero también cansado de que su hija ensuciara su equipo de carpintería, le dio un juego de herramientas propio. Rápidamente se puso a trabajar en la construcción de un tranvía a escala reducida para su hermano menor, «con asientos que giraban, escalones que se movían hacia arriba y hacia abajo y un poste giratorio.»

Dennis fue al Goucher College de Baltimore, y luego a la Universidad de Columbia en Nueva York. Luego pasó una década enseñando matemáticas en una escuela secundaria técnica en Washington, D. C. En todo momento, más tarde le dijo a The Sun: «la idea de la ingeniería civil simplemente no me abandonaría. En 1919, se matriculó en un programa de maestría en ingeniería civil en la Universidad de Cornell. Se graduó en la primavera de 1920, eliminando el plan de estudios de dos años en la mitad del tiempo asignado, y convirtiéndose en la segunda mujer en recibir ese título. Mientras subía al podio el día de la graduación, un hombre en el público aparentemente gritó: «¿Qué diablos puede hacer una mujer en ingeniería?»

Dennis y otros dos ingenieros, trabajando en el Departamento de Ingeniería Mecánica de B& O’S en 1947. Cortesía de the B & O Railroad Museum

Una pregunta grosera, pero, si considera el tenor de los tiempos, no es del todo ridícula. En particular, el ferrocarril «siempre ha sido una industria masculina, de abajo a arriba», dice Harwood. Aunque las mujeres trabajaban como guardas de estaciones, personal de restaurantes y personal administrativo*, y eventualmente, durante la Primera Guerra Mundial, como metalúrgicas y instaladoras de tuberías, era casi inaudito que una se inclinara sobre un plano. Así que cuando Baltimore & Ohio Railroad contrató a Dennis, como dibujante en el departamento de ingeniería de puentes, las cabezas se volvieron. El artículo de One Evening Sun, titulado «La Ingeniera Civil disfruta del Trabajo Técnico», describió a Dennis como » una de las pocas ingenieras civiles en ejercicio en el país y, hasta donde se sabe, la única en Baltimore.»

Aunque Dennis siempre dijo que sus compañeros de trabajo la respetaban, el artículo da una buena idea del tipo de entorno general al que se enfrentaba. «Se supone que las mujeres no deben tener mentes matemáticas, ya sabes», le informa el reportero de Evening Sun a Dennis en un momento dado. Más tarde, la describe como «no del tipo masculino», e informa a los lectores que es una buena cantante, que puede zurcir un calcetín y que » no le temen a los ratones ni a las serpientes, pero tiene un horror permanente a los insectos.»

Este tipo de cosas no hicieron retroceder a Dennis. (Como ella misma dijo una vez, «No hay razón para que una mujer no pueda ser ingeniera simplemente porque ninguna otra mujer lo haya sido.Poco después de comenzar su trabajo, diseñó su primer puente ferroviario, en Painesville, Ohio. En un año, se había reunido con Daniel Willard, el presidente del ferrocarril.

Por primera vez en su vida, Dennis se encontró en una situación en la que su género era visto como un activo profesional en lugar de un pasivo. Como las carreteras de Estados Unidos estaban llenas de automóviles y autobuses, el B&O estaba luchando por retener pasajeros, y Willard había decidido cortejar a un grupo demográfico que previamente habían pasado por alto. «Me dijeron que obtuviera ideas que hicieran que las mujeres quisieran viajar en nuestra línea», recordó Dennis más tarde. Willard operaba bajo la suposición, continuó, de que » si las mujeres lo hacían, los hombres lo seguirían.»Designó a Dennis para un nuevo puesto, que implicaba idear nuevas ideas para suavizar el viaje. Ahora era la primera «Ingeniera de Servicio» de B& O.»

Para mejorar la experiencia de los pasajeros, por supuesto, Dennis tuvo que tener un montón de experiencias de pasajeros. Y así, durante los siguientes años, pasó gran parte de su tiempo montando en los rieles. Tomaba un tren B& O hasta el final de la línea, se bajaba e inmediatamente subía a uno que regresaba en la otra dirección. También viajó exhaustivamente en trenes rivales, incluyendo el Pennsylvania Railroad y el New York Central.

En total, a lo largo de su carrera, Dennis viajó entre un cuarto y medio millón de millas, identificando y resolviendo problemas a lo largo del camino. Vestuarios demasiado estrecho? Los expandió y añadió toallas de papel, jabón líquido y vasos desechables. Asientos de ventana demasiado corrientes de aire? Inventó un ventilador que estabilizaba las temperaturas y mantenía las cenizas fuera sin bloquear el paisaje. «Una vez hizo un viaje a Chicago solo para dormir en ambos sentidos», informó el Baltimore Sun, probando una marca de colchones en el camino y otra en el camino de regreso. Gracias a ella, en 1931, el B&O introdujo el primer tren del mundo con aire acondicionado.

Juego de porcelana de Dennis, diseñado para el centenario de B&O’s en 1927. Cortesía del Museo del Ferrocarril B& O

«Miss Olive Dennis probably probablemente es la mejor ama de llaves del mundo», comenzó otro artículo reductivo en el St.Louis Star and Times. En realidad, sin embargo, el trabajo era investigación social e ingeniería de diseño a partes iguales. Aunque inicialmente se le dijo que se centrara en las viajeras, pronto descubrió que todos los pasajeros querían mejoras. Cuando los hombres de negocios le dijeron que habían planeado prepararse para reuniones importantes, pero se quedaron dormidos después de comer en el vagón comedor, agregó ensaladas y sopas al menú de la cena. Después de largas noches en el autobús, despierta esta vez, recetó (y ayudó a diseñar) asientos reclinables, luces de techo regulables y mostradores de almuerzo a bordo durante toda la noche que servían sándwiches y café.

«Ningún detalle era insignificante en su opinión», dice Harwood. Cuando la china a bordo perdió su brillo, diseñó un conjunto completamente nuevo, con lugares escénicos representados en los centros de las placas y trenes históricos que resoplaban por el exterior. Otras mejoras que hizo incluyen horarios simplificados, tapicería fácil de limpiar, enfermeras a bordo, configuraciones de vagones comedor que eliminaron la necesidad de sillas altas para niños y asientos más cortos, para que todas las mujeres pudieran descansar cómodamente sus pies en el suelo.

Dennis prefería algunos de estos trabajos a otros: «Prefería hacer rompecabezas sobre la disposición de puertas y gabinetes para evitar pasajes bloqueados o detectar fallas en la construcción de una litera Pullman que componer un esquema de colores para un nuevo coche club», informó el New York Times. Pero logró ambas cosas. (En su tiempo libre, se apoyaba en su cerebro izquierdo, entrando—y a menudo ganando-concursos de rompecabezas bajo el nombre de pluma «N. Jineer».») Finalmente, el B& O la puso a cargo del diseño de un tren completo, el Cincinnatian, que incorporó todas sus mejoras, y que Harwood llama «la gloria de coronación de su carrera».»

El Cincinnatian, diseñado por Dennis y puesto en servicio en 1947. Dennis simplificó el «sudario» que cubre la parte delantera del tren, facilitando a los mecánicos la reparación del motor. Underwood Archives/Getty Images

Dennis se retiró en 1951, a los 65 años. Murió seis años después en su casa de Baltimore. A lo largo de su tiempo con B&O, habló con grupos de mujeres sobre su vida y carrera, alentándolas a perseguir sus intereses al más alto nivel posible. «No hay duda de que otras mujeres se inspiraron en su pasión por la ingeniería civil», dice Harwood. «Fue un excelente modelo a seguir para aspirar y lograr logros.»

Su legado directo, sin embargo, permanece en gran parte invisible. Dennis firmó la mayoría de sus patentes para el ferrocarril. Su nombre no aparece en los materiales publicitarios del Cincinnatian, el tren que diseñó. Tampoco fue mencionada en los anuncios que la compañía sacó promocionando las muchas comodidades nuevas que originó. Y como Harwood lo expresa en su charla, la mayoría de la gente fuera de la comunidad ferroviaria no sabe quién es.

Así que la próxima vez que te subas a un tren, te acomodes en tu asiento y te encuentres dando un suspiro de alivio, piensa en Olive Dennis. Y si en su lugar gimes de dolor, siéntete libre de pensar en ella de todos modos, probablemente lo hubiera arreglado.

*Corrección: Originalmente nos referíamos a las mujeres empleadas como «clérigos ferroviarios».»Aunque viajar en tren puede ser una experiencia sagrada, esto no era lo que queríamos decir.

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