¿El duro invierno te está afectando? Alégrate de no ser una zarigüeya

Tiene ojos brillantes, una boca llena de dientes afilados y una larga cola de rata.

Y pronto puede encontrarse con uno silbando en su garaje o tumbado en la carretera frente a su automóvil.

Pero ten piedad de la humilde zarigüeya. Ha sido un invierno largo y duro para el único marsupial de Maine, y solo tienen frío y hambre.

«No les va bien en nuestra parte por razones obvias», dijo Lauren Masellas, oficial de control de animales de Sanford. «Tienen todas estas partes del cuerpo desnudas: cola, orejas, pies. No están construidos para los inviernos de Maine.»

El frío extremo y la nieve profunda de este invierno se han cobrado un precio obvio, con zarigüeyas hambrientas que aparecen en cobertizos, garajes y botes de basura, a veces en medio del día cuando las zarigüeyas normalmente están descansando y fuera de la vista. Y con la capa de nieve persistente que limita su capacidad de forrajear y moverse, corren por las carreteras y se aplanan en grandes cantidades.

» La cantidad de atropellos en las últimas dos semanas ha sido un poco deprimente», dijo Doug Hitchcox, naturalista de Maine Audubon en Falmouth. «Probablemente es exagerado debido a las profundidades de la nieve de este año, pero esta época del año es muy difícil para muchos de estos mamíferos (que) están en movimiento en este momento.»

La temporada de invierno que termina oficialmente el viernes ha sido un desafío incluso para muchos de los mamíferos pequeños más establecidos y mejor equipados de Maine. Los oficiales municipales de control de animales dijeron el miércoles que están recibiendo muchas llamadas sobre zorros enfermizos, zorrillos y mapaches, por ejemplo.

Pero las zarigüeyas no están bien equipadas para nuestro clima ni bien establecidas en gran parte de Maine. De hecho, se han convertido en residentes del sur de Maine solo en las últimas décadas y rara vez se ven tan al norte como Waterville o Bangor.

Las zarigüeyas, a menudo llamadas simplemente zarigüeyas, son los únicos marsupiales nativos de América del Norte, lo que significa que las hembras tienen bolsas para llevar a sus bebés.

Son habitantes más naturales de América Central, México y el sur de los Estados Unidos, donde a veces también son cazados para obtener carne. De hecho, el nombre oficial de la especie es zarigüeya de Virginia.

LA RECIENTE MIGRACIÓN A MAINE

Durante el siglo pasado, la especie ha ampliado gradualmente su área de distribución hacia el norte, llegando al sur de Maine en algún momento en los últimos 50 años. La expansión se ha visto favorecida por la expansión de los suburbios, que proporcionan una fuente de alimentos en forma de basura y pilas de compost. La migración a Maine también fue probablemente ayudada por una cadena de inviernos suaves en los últimos años, una cadena que terminó el invierno pasado y este.

Las zarigüeyas son principalmente nocturnas, pero no hibernan, lo que significa que tienen que seguir comiendo todo el invierno para sobrevivir. Y sus cuerpos están claramente diseñados más para el clima de febrero en la Ciudad de México que en México, Maine.

» Las zarigüeyas son famosas por congelarse en sus narices y orejas pequeñas. Realmente no están equipados para el clima frío», dijo Hitchcox.

Hitchcox se encuentra entre aquellos que han recibido un flujo de llamadas o correos electrónicos sobre avistamientos de zarigüeyas en las últimas semanas. Las zarigüeyas pueden ser del tamaño de un gato y parecerse a una rata, pero con dientes afilados. La visión de ellos puede ser aterradora, especialmente cuando aparecen a plena luz del día porque tienen tanta hambre.

«Ciertamente no son mucho para ver», dijo Hitchcox. «La pregunta número 1 es,’ ¿Están rabiosos?'»

Las zarigüeyas no son tan susceptibles a la rabia como los zorros o zorrillos, y no ha habido casos de zarigüeyas rabiosas en Maine en al menos los últimos cinco años, según los registros estatales. A menos que muestren otros signos de enfermedad, como comportamiento agresivo y boca espumosa, simplemente tienen hambre, dicen los expertos en vida silvestre.

Y, a pesar de sus dientes afilados, no se consideran una amenaza para las mascotas o las personas. Pueden ser beneficiosos porque comen insectos y ratones.

Monique Barker de Topsham y sus tres hijos en edad escolar han visto una zarigüeya hambrienta, o tal vez dos, que apareció alrededor de la pila de compost de su patio trasero esta semana. «Los hemos visto en las últimas dos noches», dijo.

A la familia le gusta observar y aprender sobre la vida silvestre local y no ha visto ninguna evidencia de que las zarigüeyas quieran entrar en el garaje de la familia.

«Tratamos de apreciarlos desde lejos», dijo por teléfono el miércoles. «Son interesantes. No son el animal más lindo. Wait Espera, mis hijos están diciendo que son muy lindos.»

Aunque la ternura puede ser discutible, pocos argumentarían que son inteligentes.

» Son realmente tontos. Tienen el mal hábito de caer en los botes de basura de la gente», dijo Masellas, el oficial de control de animales de Sanford. «Esa es probablemente la llamada número 1 que recibo. Se caen y no pueden salir.»

UN MECANISMO DE DEFENSA CON ENGANCHE

Masellas también dijo que tienden a desmayarse si les gritas. Esto se debe a que, además de silbar, la táctica de defensa principal de la zarigüeya es rodar hacia un lado, abrir la boca y parecer una zarigüeya muerta.

Joshua Sparks, un rehabilitador de animales de Sparks’ Ark Animal Services en New Gloucester, dijo que el conocido mecanismo de defensa es una de las razones por las que ha habido tantos atropellos en los últimos días y semanas. «Cuando una zarigüeya ve venir un coche, no se aparta del camino. Se queda ahí y se hace pasar por muerto», dijo Sparks.

En el lado positivo, el comportamiento también puede hacer que sean fáciles de atrapar y quitar si se convierten en una molestia. El año pasado, Sparks pudo atrapar a una zarigüeya molesta simplemente gritándole hasta que se hizo la muerta. «No tuvimos que ponerle trampas», dijo.

Mientras que aquellos que saben a lo que se han enfrentado las zarigüeyas de Maine este invierno dicen que el animal merece algo de simpatía, tampoco quieren que la gente alimente a los animales hambrientos para ayudarlos. Eso puede hacer más daño que bien a largo plazo, dicen.

» Esta es la naturaleza. Esto pasa. Esta va a ser la supervivencia del más apto», dijo Hitchcox, el naturalista Audubon. «No me gustaría ver a estos animales volverse dependientes de una persona.»

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