Olivia Tourney Flatto

Von Daniel Dunaief

Sie sind keine Wunderzwillinge, aber eines Tages kann die engagierte Arbeit der Wissenschaftler Christopher Vakoc und Camila dos Santos Menschen helfen, gegen eine Reihe von Krebsarten zu kämpfen, von Leukämie bis Brustkrebs.

dos Santos, Assistenzprofessor am Cold Spring Harbor Laboratory, gewann kürzlich den prestigeträchtigen und begehrten Pershing Square Sohn Prize. Dos Santos, der Brustkrebs studiert, erhält in den nächsten drei Jahren 200.000 US-Dollar pro Jahr. Sie gewann den gleichen Preis, den ihr Ehemann, ein außerordentlicher Professor am Cold Spring Harbor Laboratory, zwei Jahre zuvor für seine Arbeit mit der Gen-Editing-Technik CRISPR gesammelt hatte, um die molekularen Wege zu untersuchen, die an Leukämie beteiligt sind.

Dos Santos und Vakoc sind die ersten Preisträger in den fünf Jahren, in denen die Pershing Square Foundation die Forschung in der Region New York unterstützt hat.“Der Vorstand war sehr angetan davon, wie originell ihr Ansatz ist und wie nachdenklich sie darüber ist“, sagte Olivia Tournay Flatto, Präsidentin der Stiftung. „Es gab eine Menge Daten im Frühstadium, die besagen würden, dass die Beobachtungen, die sie macht, interessant sind, aber dass die National Institutes of Health nicht finanzieren würden. Wir hatten das Gefühl, dass wir ein Teil davon sein wollten.“

Dos Santos untersucht sogenannte epigenetische Veränderungen, die Frauen vor Brustkrebs schützen, wenn sie vor dem 25. Lebensjahr schwanger werden. Frauen, die Schwangerschaften vor diesem Cut-off-Alter haben, haben eine 30 bis 40-prozentige Abnahme von Brustkrebs, sogar Jahrzehnte nach ihrer Schwangerschaft.

Dos Santos hat sich mit diesem Prozess befasst und untersucht, warum einige Frauen, die vor diesem Alter schwanger sind, später im Leben noch Brustkrebs entwickeln.

Der Cold Spring Harbor Wissenschaftler erforscht, wie Infektionen die schützende Wirkung der Schwangerschaft blockieren. Sie hat die Gruppe der Infektionen, die das Krebsrisiko vor oder nach der Schwangerschaft beeinflussen könnten, nicht definiert. Die Hypothese in ihrer Arbeit ist, dass „der gesamte Prozess, der Entzündungen bekämpft, die Brustzellen verändern könnte“, was „den Vorteil, den eine Schwangerschaft mit sich bringt, wegnehmen könnte.“

Wenn sie ihre Theorie beweist — dass Veränderungen der Entzündung die Vorteile einer frühen Schwangerschaft wegnehmen könnten — könnte sie Veränderungen an Proteinen und Genen als Biomarker definieren, um das Brustkrebsrisiko vorherzusagen, selbst im Falle einer frühen Schwangerschaft. Eine der Herausforderungen im dreistufigen Bewerbungsprozess für diesen Preis bestand darin, einer Expertengruppe zu erklären, wie sich das, was sie tut, von dem unterscheidet, was andere verfolgen. Ihr Ansatz ist es, Zellen vor und während des Prozesses der Umwandlung in Krebszellen zu betrachten. Diese Strategie führte zu der aktuellen Hypothese, die die Grundlage für ihre Bewerbung um diesen Preis bildete.

Um Brustkrebs zu untersuchen, entwickelte dos Santos kürzlich in ihrem Labor ein Mausmodell, um zu sehen, wie eine Schwangerschaft prämaligne Läsionen verändert. Wenn die Mäuse, die sie untersuchen, ein Gen haben, das sich in Krebs verwandeln würde, entwickeln einige von ihnen keinen Krebs, wenn sie bereits schwanger waren. Diejenigen Mäuse, die nicht schwanger waren, entwickeln Krebs. Sie verwendet dieses Mausmodell, um Fragen zu stellen, wie eine Schwangerschaft eine Zelle so verändert, dass Onkogene nicht in der Lage sind, eine Zelle in einen Krebs zu verwandeln.

„Wir untersuchen nicht nur, wie Prävention funktioniert, sondern wir lernen auch, welche Signale diese Prävention unterbrechen“, sagte dos Santos.

Dos Santos hat die Mausmodellexperimente verwendet, um ein ungewöhnliches Element der menschlichen Brustkrebsresistenz zu testen. Frauen, die ihr zweites Trimester vor 25 Jahren erreichen, aber kein Kind zur Welt bringen, haben Jahrzehnte später die gleiche Resistenz gegen Brustkrebs. Mäuse, deren Schwangerschaften durch das Äquivalent des zweiten Trimesters dauern, erfahren auch ähnliche epigenetische Vorteile.

Sie hat Mäuse getestet, die eine Pseudoschwangerschaft haben – die höhere Schwangerschaftshormonspiegel haben, ohne schwanger zu sein —, um zu sehen, ob eine ähnliche Schwangerschaftsumgebung den gleichen Widerstand vermitteln würde. „Selbst in diesen Fällen, ohne Fötus, ohne Embryo, ohne Geburt und ohne Pflege, sehen wir, dass sich die Epigenetik ändert“, sagte dos Santos. Die Wissenschaftlerin plant, die Mittel aus diesem Preis für High-Tech-Experimente wie Einzelzell-, Multiple-Maus-Modelle und menschliche Gewebeanalysen zu verwenden, die sie ohne die Finanzierung nicht hätte angehen können.

Dos Santos ist dankbar für die Finanzierung, die sie sagte, dass sie nicht in der Lage gewesen wäre, durch andere Mittel zu sichern, basierend auf „der Bühne, die wir gerade sind“, sagte sie. Die Arbeit ist „riskant“ und „provokativ“, aber es sind auch „outside of the Box“ -Ideen und Experimente und Ansätze.“

Wenn sie alle Varianten zusammenfügt, könnte das riskante Ergebnis von Vorteil sein und zu einem besseren Verständnis dafür führen, wie man die Natur kopiert oder vielleicht versteht, um zu versuchen, Krebs zu heilen oder zu verhindern.

Dos Santos sagte, sie habe von der Auszeichnung erfahren, als sie in einem Zug auf dem Weg nach Jamaika war, wo sie einen Flug nach Washington, DC, erwischte. Sie sagte, sie habe sich in eine „SMS-Maschine“ verwandelt und die gute Nachricht mit allen geteilt, einschließlich ihres Mannes Vakoc, der sie anrief, sobald er die Nachricht sah. „Er war super glücklich“, erinnerte sie sich.

Sie sagte, Vakoc sei besonders hilfreich bei der Diskussion der Arbeit und bei der Beobachtung ihrer Söhne Lucas und Marcus, die 8 bzw. 5 Jahre alt sind. Sie erhielt auch einige unerwartete Hilfe von ihm vor einem umfangreichen sieben- bis achtminütigen Finalisten-Screening-Prozess.

Sie fragte ihn nach dem Interview, und er erinnerte sich, dass fünf Leute im Publikum waren und dass er nicht so viele Fragen bekam. Als sie zu ihrem Interview erschien, sah sie ungefähr 25 Leute im Publikum und erhielt zahlreiche Fragen. In gewisser Weise, sagte sie, könnte seine Erinnerung an seine Erfahrung ihr geholfen haben, weil sie keine Zeit hatte, sich um die Größe des Publikums oder die Anzahl der Fragen zu kümmern.

Dos Santos sagte, ihre Söhne seien stolz auf ihre Eltern, dass sie für ihre Arbeit gegen Krebs Auszeichnungen erhalten hätten.

Wenn ihre Söhne mit dos Santos verärgert sind, warnen sie manchmal, was die Drohung ihrer Eltern widerspiegelt, das Fernsehen wegzunehmen, dass sie „Ihre Epigenetik wegnehmen werden.“

Dos Santos sagte, das Paar halte eine gesunde Work-Life-Balance aufrecht. Sie ist dankbar für die Unterstützung ihres Mannes sowie für die Umwelt und das Fachwissen im Cold Spring Harbor Laboratory.

„Hier im Labor haben wir nicht nur die Technologie, um dies voranzutreiben, sondern wir haben auch eine ziemlich herausragende Gruppe von Wissenschaftlern, die sehr kooperativ sind“, sagte sie.

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