Die 'Ingenieurin', die den Schmerz aus dem Zug nahm

Olive Wetzel erschien 1947 und machte einige Vorschläge zur Verbesserung eines neuen Buffetwagens der Baltimore and Ohio Railroad. Mit freundlicher Genehmigung des B& O Railroad Museum

Wenn Sie irgendwann in den 1920er oder 30er Jahren die Baltimore & Ohio Railroad im amerikanischen Nordosten gefahren wären, hätten Sie vielleicht eine Passagierin bemerkt, die ungewöhnlich in ihre Umgebung investiert zu sein schien. Während Sie durch Cincinnati geschlafen haben, oder schaute aus dem Fenster auf die sich nähernde Skyline von Chicago, Diese Frau hat wahrscheinlich sorgfältig die Höhe der Sitze gemessen, oder Stoffmuster darüber legen, um die Farben zu überprüfen.

Als Sie sich für Ihr Abendessen im Speisewagen entschieden haben, haben Sie vielleicht gesehen, wie sie jedes einzelne Angebot probiert hat. Am nächsten Morgen, als du deine Koje verlassen hast, hat sie dich vielleicht begrüßt und dich gefragt, wie du geschlafen hast.

Dies war Olive Wetzel Dennis, der weltweit erste „Servicetechniker“.“ In einer Zeit, in der nur wenige Frauen überhaupt einen Fuß in Züge setzten, geschweige denn bei der Gestaltung halfen, verbrachte Dennis die meiste Zeit damit, die Schienen für den B & O zu fahren und über Möglichkeiten nachzudenken, die Erfahrung des durchschnittlichen Reisenden zu verbessern. Im Laufe ihrer jahrzehntelangen Karriere führte die „Lady Engineer“, wie sie genannt wurde, zahlreiche Verbesserungen an den Eisenbahnen des Unternehmens ein — von Fußstützen und Liegesitzen bis hin zu speziellen Ventilatoren, die sie selbst entwarf. Wie die Baltimore Sun es Jahre nach ihrem Tod ausdrückte: „Sie nahm den Schmerz aus dem Zug.“

A B&O Speisewagen im Jahr 1940. FPG / Archivfotos / Getty Images

Obwohl sie das Feld spät im Leben betrat, war Dennis „ein geborener Ingenieur“, sagt die Historikerin Sharon Harwood, die Dennis oft im B& O Railroad Museum in Baltimore vorstellt. Als Kind, als Verwandte ihr Puppen zum Spielen gaben, baute sie stattdessen Häuser und Möbel für sie. Wenn sie zu spät von der Schule nach Hause kam, war es wahrscheinlich, weil sie aufgehört hatte, mit lokalen Bauarbeitern zu fachsimpeln.

1896, als Dennis 10 Jahre alt war, gab ihr Vater — stolz, aber auch müde davon, dass seine Tochter seine Holzbearbeitungsgeräte ausmistete — ihr ein eigenes Werkzeugset. Sie machte sich schnell daran, eine verkleinerte Straßenbahn für ihren jüngeren Bruder zu bauen, „komplett mit Sitzen, die sich umdrehen würden, Stufen, die sich auf und ab bewegten, und eine schwenkbare Stange.“

Dennis besuchte das Goucher College in Baltimore und dann die Columbia University in New York. Anschließend unterrichtete sie ein Jahrzehnt lang Mathematik an einer technischen High School in Washington, DC. Später erzählte sie The Sun: „Die Idee des Bauingenieurwesens würde mich einfach nicht verlassen.“ 1919 schrieb sie sich für ein Masterstudium in Bauingenieurwesen an der Cornell University ein. Sie schloss ihr Studium im Frühjahr 1920 ab, schlug den zweijährigen Lehrplan in der Hälfte der vorgegebenen Zeit aus und wurde die zweite Frau, die jemals diesen Abschluss erhielt. Als sie am Abschlusstag auf das Podium ging, Ein Mann im Publikum schrie anscheinend, „Was zum Teufel kann eine Frau im Ingenieurwesen tun?“

Dennis und zwei andere Ingenieure, bei der Arbeit in der B& O Maschinenbau-Abteilung im Jahr 1947. Mit freundlicher Genehmigung des B& O Railroad Museum

Eine unhöfliche Frage – aber, wenn man den Tenor der Zeit betrachtet, nicht ganz lächerlich. Insbesondere der Schienenverkehr „war schon immer eine männliche Branche, von unten nach oben“, sagt Harwood. Obwohl Frauen als Bahnhofswärter, Restaurantpersonal und Büroangestellte * arbeiteten – und schließlich, während des Ersten Weltkriegs, als Metallarbeiter und Rohrmonteure – war es ziemlich unbekannt, dass man sich über eine Blaupause beugte. Als die Baltimore & Ohio Railroad Dennis als Zeichner in der Brückenbauabteilung anstellte, drehten sich die Köpfe. In einem Artikel der Evening Sun mit der Überschrift „Bauingenieurin genießt technische Arbeit“ wurde Dennis als „eine der wenigen praktizierenden Bauingenieurinnen des Landes und, soweit bekannt, der einzige in Baltimore“ beschrieben.“

Obwohl Dennis immer sagte, dass ihre Mitarbeiter sie respektierten, gibt der Artikel eine gute Vorstellung von der Art der allgemeinen Umgebung, mit der sie konfrontiert war. „Frauen sollen keinen mathematischen Verstand haben, weißt du“, informiert der Evening Sun Reporter Dennis an einer Stelle. Später, Er beschreibt sie als „nicht vom männlichen Typ,Und informiert die Leser, dass sie eine gute Sängerin ist, kann eine Socke stopfen, und „hat keine Angst vor Mäusen oder Schlangen, aber hat einen bleibenden Schrecken vor Käfern.“

So etwas hat Dennis nicht zurückgeworfen. (Wie sie selbst einmal sagte: „Es gibt keinen Grund, warum eine Frau keine Ingenieurin sein kann, nur weil keine andere Frau jemals eine war.“) Bald nach Beginn ihrer Arbeit entwarf sie ihre erste Eisenbahnbrücke in Painesville, Ohio. Innerhalb eines Jahres hatte sie sich mit Daniel Willard, dem Präsidenten der Eisenbahn, getroffen.

Zum ersten Mal in ihrem Leben, Dennis befand sich in einer Situation, in der ihr Geschlecht eher als professionelles Gut als als Verbindlichkeit angesehen wurde. Als Amerikas Straßen mit Autos und Bussen gefüllt waren, kämpfte der B & O darum, Passagiere zu halten, und Willard hatte beschlossen, eine Bevölkerungsgruppe zu umwerben, die sie zuvor übersehen hatten. „Mir wurde gesagt, ich solle Ideen bekommen, die Frauen dazu bringen würden, auf unserer Linie zu reisen“, erinnerte sich Dennis später. Willard operierte unter der Annahme, Sie fuhr fort, dass „wenn Frauen darauf gingen, Männer würden folgen.“ Er ernannte Dennis zu einer brandneuen Position, bei der es darum ging, neue Ideen zu entwickeln, um die Reise zu glätten. Sie war nun die B& O erste „Engineer of Service.“

Um das Passagiererlebnis zu verbessern, musste Dennis natürlich selbst eine Reihe von Passagiererfahrungen machen. Und so verbrachte sie in den nächsten Jahren einen Großteil ihrer Zeit damit, die Schienen zu fahren. Sie würde einen B & O-Zug bis zum Ende der Linie nehmen, aussteigen und sofort in einen steigen, der in die andere Richtung zurückgeht. Sie reiste auch erschöpfend in rivalisierenden Zügen, einschließlich der Pennsylvania Railroad und New York Central.

Alles in allem reiste Dennis im Laufe ihrer Karriere irgendwo zwischen einer Viertel- und einer halben Million Meilen und identifizierte und löste Probleme auf dem ganzen Weg. Umkleidekabinen zu eng? Sie erweiterte sie und fügte Papiertücher, Flüssigseife und Einwegbecher hinzu. Fensterplätze zu zugig? Sie erfand ein Beatmungsgerät, das die Temperaturen stabilisierte und Asche fernhielt, ohne die Landschaft zu blockieren. „Einmal machte sie eine Reise nach Chicago, nur um in beide Richtungen zu schlafen“, berichtete die Baltimore Sun und testete eine Matratzenmarke auf dem Weg dorthin und eine auf dem Rückweg. Dank ihr führte der B& O 1931 den ersten vollständig klimatisierten Zug der Welt ein.

Dennis’Porzellanset, entworfen für das hundertjährige Jubiläum der B&O im Jahr 1927. Aktivitäten in der Nähe von B&O Railroad Museum

“ Miss Olive Dennis … ist wahrscheinlich die größte Haushälterin der Welt „, begann ein weiterer reduktiver Artikel in der St. Louis Star and Times. In Wirklichkeit bestand der Job jedoch zu gleichen Teilen aus Sozialforschung und Konstruktionstechnik. Obwohl ihr anfangs gesagt wurde, sie solle sich auf weibliche Reisende konzentrieren, stellte sie bald fest, dass alle Passagiere Verbesserungen wollten. Als Geschäftsleute ihr erzählten, dass sie sich auf wichtige Besprechungen vorbereiten wollten, aber nach dem Essen im Speisewagen immer wieder einschliefen, fügte sie Salate und Suppen zur Abendkarte hinzu. Nach langen Nächten im Bus — diesmal wach – verschrieb sie (und half beim Design) Liegesitze, dimmbare Deckenleuchten und die ganze Nacht über Mittagstheken an Bord, die Sandwiches und Kaffee servierten.

„Keine Details waren aus ihrer Sicht unbedeutend“, sagt Harwood. Als das China an Bord seinen Glanz verlor, entwarf sie ein ganz neues Set mit malerischen Orten in den Plattenzentren und historischen Zügen, die draußen tuckerten. Weitere Verbesserungen, die sie vornahm, waren vereinfachte Fahrpläne, leicht zu reinigende Polster, Krankenschwestern an Bord, Speisewagenkonfigurationen, die Hochstühle für Kinder überflüssig machten, und kürzere Sitze, damit alle Frauen ihre Füße bequem auf dem Boden ruhen konnten.

Dennis zog einige dieser Jobs anderen vor: „Sie würde lieber über die Anordnung von Türen und Schränken rätseln, um blockierte Passagen zu vermeiden oder Fehler bei der Konstruktion eines Pullman-Liegeplatzes zu erkennen, als ein Farbschema für ein neues Clubauto zu erstellen“, berichtete die New York Times. Aber sie hat beides geschafft. (In ihrer Freizeit lehnte sie sich in ihre linke Gehirnhälfte und trat an — und gewann oft – Puzzle-Wettbewerbe unter dem Nom de plume „N. Jineer.“) Schließlich beauftragte die B & O sie mit dem Entwurf eines ganzen Zuges, des Cincinnatian, der alle ihre Verbesserungen aufnahm und den Harwood „den krönenden Abschluss ihrer Karriere“ nennt.“

Der Cincinnatian, entworfen von Dennis und 1947 in Dienst gestellt. Dennis rationalisierte das „Leichentuch“, das die Vorderseite des Zuges bedeckt, Dies erleichtert den Mechanikern die Reparatur des Motors. Underwood Archives / Getty Images

Dennis ging 1951 im Alter von 65 Jahren in den Ruhestand. Sie starb sechs Jahre später in ihrem Haus in Baltimore. Während ihrer Zeit bei B&O sprach sie mit Frauengruppen über ihr Leben und ihre Karriere und ermutigte sie, ihre Interessen auf höchstem Niveau zu verfolgen. „Es besteht kein Zweifel, dass andere Frauen von ihrer Leidenschaft für Bauingenieurwesen inspiriert wurden“, sagt Harwood. „Sie war ein hervorragendes Vorbild für das Streben und Erreichen.“

Ihr direktes Vermächtnis bleibt jedoch weitgehend unsichtbar. Dennis unterschrieb die meisten ihrer Patente bei der Eisenbahn. Ihr Name erscheint nicht in Werbematerialien für den Cincinnatian, den Zug, den sie entworfen hat. Sie blieb auch in den Anzeigen, die das Unternehmen herausnahm, um die vielen neuen Annehmlichkeiten zu bewerben, die sie hervorgebracht hatte, unerwähnt. Und wie Harwood es in ihrem Vortrag ausdrückt, wissen die meisten Menschen außerhalb der Eisenbahngemeinschaft nicht, wer sie ist.

Wenn Sie also das nächste Mal in einen Zug steigen, sich auf Ihren Sitz setzen und erleichtert seufzen, denken Sie an Olive Dennis. Und wenn Sie stattdessen vor Schmerzen stöhnen, denken Sie trotzdem an sie — sie hätte es wahrscheinlich behoben.

*Korrektur: Wir haben Frauen ursprünglich als „Kleriker“ bezeichnet.“ Während Zugreisen eine heilige Erfahrung sein können, war dies nicht das, was wir meinten.

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